Truyện ngắn 1001: Tìm

Thảo luận trong 'Truyện ngắn - Tản văn' bắt đầu bởi Chanh30, 7/12/21.

  1. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Tặng L.N.H,
    25/11/2021.
    Cảm ơn gái yêu đã giúp mình rất nhiều trong khoảng thời gian lên ý tưởng và hoàn thành truyện vừa lần này. Ban đầu mình đề tặng gái yêu và” những con đường đôi khi buộc lòng phải độc hành”. Sau đó nghĩ đi nghĩ lại, có khi con đường đời mình, mình phải tự đi thật, nhưng không có nghĩa là mình sẽ một mình hay lạc lõng, vì hiện tại mình đang có gái yêu ở bên cạnh cơ mà. Chúc gái yêu lần nữa sinh nhật vui vẻ nhé :>>>

    Và cạnh đó,
    Xin tặng mình, và tặng những người hãy còn đương trẻ.


    ***
    - Cháu có một bí mật bác ạ.

    Âm giọng thỏ thẻ của con bé nhè nhẹ vang bên kia hàng rào. Bác Minh hơi nhướng lông mày, mỉm cười gật gù:

    - Ừ.

    Thoáng im lặng lúng túng neo đậu bên vườn hoa sau nhà. Bác Minh chuyển tay cầm bình nước, tưới cho chậu hồng vẻ như sắp nhú chồi dưới chân mình.

    - Bác hứa đừng cười cháu đi!

    - Rồi! Vâng! - Giọng bác Minh kéo dài lẫn trong âm khúc khích.

    Một khoảng yên ắng nữa, vẳng tiếng con tu hú nào đương hót kéo ráng chiều tàn.

    - Cháu đang buồn bác ạ.

    Bác Minh nhướn lông mày, suýt bật cười trước “bí mật” của nhóc con nhà bên vẫn hay lăng xăng kể đủ thứ chuyện vào tầm giờ bác ra sau vườn. Lâu nay bác Minh đã không còn quen gọi nỗi buồn là “bí mật”. Chẳng phải chúng hiển nhiên quá sao? Nhưng vẻ như hôm nay sẽ là một ngày khác, lẽ thế bác đặt chiếc bình nước xuống, phủi bụi một chốc rồi ngồi bệt lên bậc tam cấp sau vườn. Phía kia hàng rào lưới sắt là con bé con đang chống tay đỡ má, ủ rũ trông hiền lành:

    - Ồ! Thế nay Tâm của bác sao mà lại buồn thế?

    - Không thể hiểu nổi! - Nhóc con nhíu chặt lông mày - Cháu lùn hơn tất cả mọi người!

    Lần này thì bác Minh không nhịn được, bật cười ha hả rồi vội vàng rối rít:

    - Bác xin lỗi! Xin lỗi! - Bác Minh xua tay - Thế thì có sao đâu?

    - Không được! Lùn chẳng hay gì cả! - Nhỏ nhăn mặt phụng phịu - Mà nhé, mọi người toàn nói dối rằng cháu sẽ lớn, nhắm mắt mở mắt cái rồi sẽ cao ngay. Nào có chuyện đó! - Con bé xòe đôi tay mập mạp mũm mĩm của mình - Nào có đâu? Cháu đã tập bơi nhiều vậy mà… Thật buồn!

    Tiếng con bé thở dài thườn thượt. Bác Minh ngó ra nụ hồng đương đâm chồi ở phía vườn nhà, khe khẽ lẩm nhẩm:

    - Hay bác kể chuyện cho cháu hết buồn nhé?

    - Không đâu bác ơi! Giờ ai cho cháu lời khuyên nào thật rõ ràng. Kiểu như đường từ trường về nhà của cháu, rẽ trái hai lần và rẽ phải một lần là tới nơi được rồi. Nhưng cháu biết thừa, chẳng bao giờ có chuyện dễ dàng như thế.

    Con bé ngừng một lát rồi lại tiếp tục nhanh nhảu:

    - Cháu muốn cao thật nhanh thật nhanh, mà hình như mỗi ngày cháu lại đang càng lùn đi bác ạ. Cháu lùn hơn sáng nay tận một xen ti mét.

    - Tệ nhỉ? - Bác Minh gật gù chẹp miệng. - Mà cũng đúng… Những câu chuyện chẳng khi nào có một đường đi rốt ráo. Thôi thì… - Bác giáo già về hưu kéo dài giọng vẻ huyền bí. - Chí ít nó sẽ khiến cháu đỡ chán chường thật. Bác đảm bảo. - Bác cười ý nhị. - Một câu chuyện chưa từng được kể, rời xa tất cả mọi thứ, khu vườn này, xóm nhỏ này, cũng chẳng nhắc về bạn Linh cao hơn bạn Tâm một cái đầu… - Bác khúc khích chọc bé con. - Rời xa tất cả, tất cả những điều ấy, một câu chuyện neo tận vùng vịnh Ba Tư, nơi hoang mạc Ả Rập nóng cháy…

    - Vịnh Ba Tư ạ?

    - Ừ… Nằm bên bờ Vịnh Ba Tư, một quốc gia còn nhỏ hơn cả Hà Nội mang tên Vương Quốc Bahrain… Và biết đâu chừng, câu trả lời sẽ tới vào lúc mình không ngờ nhất, nhỉ?…

    ***


    “Đó là lần thứ một ngàn - lần thứ một ngàn tay chăn gia súc trông thấy Kẻ Lãng Khách lao về phía cồn cát hướng Đông nam. Hắn gọi to ý chào hỏi như mọi lần:

    - Này! - Giọng hắn ta vang đập khắp vòm trời. - Vẫn vậy hả?

    - Vâng! Shajarat-al-Hayat. - Người được gọi là Kẻ Lãng Khách đáp lại bằng tiếng Ả Rập lơ lớ. Nói rồi, anh nheo mắt về điểm xanh giữa hoang mạc cằn cỗi, đất đang nứt ra thành từng mảng. “Cây Sự Sống”, anh nhủ thầm với chính mình, “Mình phải tiến về Cây Sự Sống.”

    Tay chăn gia súc quay người về phía con gái lớn lầm bầm:

    - Quả là một tên điên rồ!

    Người con gái không đáp lời cha, chỉ vươn ánh mắt ảm đạm theo thân ảnh dần biến mất nơi cơn lốc bão bụi đang chực chờ đổ xuống.


    Cũng cùng lúc ấy, cách mười lăm dặm tính từ trại gia súc, chập hoàng hôn ngả trên thân cây bụi gai lớn nhất giữa hoang mạc Ả Rập - thân cây được mỹ miều hóa bởi cái tên Cây Sự Sống. Đám dân buôn người Bồ Đào Nha hay vài tên thương gia Ba Tư đã thôi cãi cọ tranh nhau ngã giá đàn lạc đà, mà chỉ trỏ theo bóng dáng “tên điên rồ” nọ.


    “Kẻ Lãng Khách lại tới Cây Sự Sống đấy.”

    “Ừ! Để xem nào? Mấy năm ấy nhỉ?”

    “Từ lúc tôi chuyển đến đã trông thấy anh ta, ít nhất cũng cỡ bốn năm.”

    “Khác hẳn với các tay Lãng Khách khác phải không?”


    Tiếng xì xào của dân du mục reo giữa âm gió samhsa nóng hầm hập thổi từ bên dãy Zagros. Đám người ấy gạt những giọt mồ hôi đã quen thuộc, cười hềnh hệch cá cược xem Kẻ Lãng Khách liệu có tới được Cây Sự Sống, hay như cả trăm lần trước đó, bị vùi đi và biến mất bởi cơn bão bụi kỳ lạ. Gió chiều thổi những lọn tóc phất phơ ngang qua gương mặt tư lự của đôi người phụ nữ đứng nghỉ dưới bóng cây. “Rốt cuộc thân cây bụi gai này đây có gì mà khiến Kẻ Lãng Khách lại phải bất chấp hết thảy đến cho bằng được?” Ừ thì cũng ngạc nhiên thật khi nó không chỉ sống mà còn sống tốt trong hoang mạc: thân cây cao đến chín mét, năm sáu chạc cây phải vài ba người ôm, phiến lá dầu mỏng dẹt nhưng bao giờ cũng tươi tốt quanh năm. Người ta đặt ra câu hỏi suốt rằng “nước ở đâu nuôi lấy cây” khi mà đến cái giếng cho dân bản địa tiện dùng còn chẳng có? Một người phụ nữ đập vào thân cây nghe rõ tiếng chắc nịch chẳng hề mối mọt. Lẽ thế, dân buôn cứ một đồn mười, mười đồn trăm rằng cây đã bắt rễ từ suối nguồn Vườn Địa Đàng xưa kia. Nào thì dăm tên khảo cổ tới luôn vẫn thường lẩm bẩm “Dilmun! Dilmun!” - ấy chỉ nền văn minh Lưỡng Hà xưa.


    “Nhưng phét lác cả thôi!” Mấy tay thương buôn nhìn nhau ý nhị cười, tựa vào thân cây. “Cây thân gỗ thì vẫn là cây thân gỗ. Hoang mạc cư nhiên vẫn là hoang mạc.”


    Mà quả vậy thật, không suối nguồn bất tử, không táo vàng, không kho báu kim cương hào hết, Cây Sự Sống chỉ đơn thuần là một cây thân bụi tầm thường như bao thân bụi khác trên đời này.


    “Đáng thương thay cho kẻ máu dữ.” Một bô lão bản địa chép miệng nheo mắt. “Thánh địa Sumer chẳng bao giờ cho một kẻ máu dữ bén mảng.”


    Suốt cả trăm lần Kẻ Lãng Khách tiến về Cây Sự Sống, có chăng thành tựu duy nhất là cảm tình của dân bản địa trấn Nam hoang mạc. Họ ít nhất đã nhận ra anh trong những Kẻ Lãng Khách khác, cũng như coi anh tựa một người con của đất mẹ linh thiêng mà mỗi khi trở về đều nhiệt thành hỏi han. Tuy thế, sự ủng hộ, hay thương hại, bằng tinh thần ấy cũng chẳng lợi ích gì nhiều nhặn. Đã chín trăm chín mươi chín lần, phải, chín trăm chín mươi chín lần tiến tới, chín trăm chín mươi chín lần bị vùi dập. Giờ đây, cái tên thực mà anh ta từng mang đã bạc ra khỏi người. Vòng lặp tái hồi khốn khổ - đi, lạc lối, trở về, đi, lại lạc lối, trở về - đã biến anh thành một sinh vật nào, một sinh vật thuộc quyền sở hữu của sa mạc, một sinh vật lang thang chốn cùng trời, không tên không tuổi.


    *


    Quả cầu lửa giữa vùng hoang mạc đất trắng hoang vu khuất dần sau những rặng mây xám xịt sầm sì kéo tới. Gió vun vút bên tai như cả thảy trăm lần trước đó. Kẻ Lãng Khách nuốt nước bọt, mắt đăm đăm hướng về điểm xanh lẫn trong chạng vạng cuối ngày. Mồ hôi vẫn chảy ròng dấp dính sau lưng áo trong khi cổ anh đã khô khốc, môi thì trắng bệch nứt nẻ. Tiếng lá gieo vẫy gọi ù ù lẫn trong âm thất thanh của dân bản địa trở về lều trại.


    “Lần thứ một ngàn.” Anh lẩm bẩm. “Cũng sẽ là lần cuối cùng.”


    Gió rít trên vòm trời rộng bạt ngàn. Những cành cây ưỡn ngửa người trong cơn lốc lao từ phía chân trời đằng xa. Anh nghiến chặt răng hàm. Bộ quần áo đã tả tơi không che nổi cơn đau tái khi những cạnh sắc nhọn của đá vô tình quẹt ngang thân người. Bóng tối bao trùm. Chỉ còn một ánh cam đỏ nhợt nhạt leo lắt lặn bên kia bờ dãy núi. Nghe đâu đây âm thanh gỗ vỡ vụn trong đêm mịt mù, vẻ như một căn chòi gác nào vừa bị cơn lốc xé ngang người.


    “Tới rồi!”. Anh thì thầm.


    Bụi. Đá. Cát. Kẻ Lãng Khách nhắm chặt mắt, trong khi cẳng tay rắn rỏi đỡ chắn phía trước mình. Lốc vẫn còn ở xa, nhưng gió ở đây đã mịt mùng cả, chúng vả thốc vào mặt tứ phía nghe rát buốt. Anh hướng mình sang trái theo kinh nghiệm tránh gió, nhanh chân di chuyển khi một hố cát tính lún chân làm hụt bước ngã nhào. Không thể ngã, lúc này đây anh không thể ngã!


    “Kiên trì gớm nhỉ?”. Là hắn!


    Kẻ Lãng Khách nhíu mày, cắn chặt môi. Khăn trùm đầu của anh văng ra, bị hút chặt vào cơn lốc đang xoáy tròn trước mặt. Gió bạt xoáy qua đầu.


    “Thôi nào, kẻ - bị - chối - bỏ.” Bóng đen trong cơn lốc lên tiếng cười cợt.


    Nối giữa trời đất là một cột hình phễu khổng lồ đang xoáy tròn, hút toàn bộ những gì nó đi qua thể hố đen tử thần.


    “Đừng có nhúng chàm!” Giọng gã đàn ông gằn lên xì xào như tiếng rắn.


    “9… 10…” Kẻ Lãng Khách nhủ thầm, đã quá mười giây trụ vững. Chân anh đã tê rần vì cố bám chặt vào đất cát.


    Hụt! Kẻ Lãng Khách ngã nhào! Cát thốc vào mắt vào mũi anh mà khía mà xước xát cả. Đôi mắt đỏ ngầu trong khi gương mặt nâu sạm đương nhăn nhó khốn khổ. Mùi tanh của máu ngập ngụa trong khoang miệng.


    “Bỡn cợt thế là đủ rồi!” Bóng đen tiếp tục. Tưởng như có sức nặng vô hình đang đè lên trên Kẻ Lãng Khách. “Cây Sự Sống không dành cho những kẻ như mày!”


    Bầu trời nổ đùng đoàng. Tia sét rẽ qua những cuộn mây nấm khổng lồ, sáng rực giữa trời. Gió cuốn trọn, thốc lấy Kẻ Lãng Khách. Anh văng lên cao, cả người bị hút theo tâm cơn lốc như thảy trăm lần, quay tít mù trong gió sống sượng.


    “15…” Kẻ Lãng Khách nín thở thấy mình bị gió quật quăng. Bụi đá và những mảnh dị vật đập táp lên xước xát cơn đau ê ẩm. Anh chới với cố bám lấy điểm nào giữa không trung.


    “Đùng!”


    Tia sét lần nữa giáng xuống cháy rực cuối chân trời. Sấm lẫn tiếng gió rền vang gầm lên xé không gian thành trăm mảnh nhỏ.


    Kẻ Lãng Khách biến mất.


    Lần thứ một ngàn.
     
    Chỉnh sửa cuối: 18/1/22
    blankboy2002Giáo Sư Ngốc Nghếch thích bài này.
  2. Giáo Sư Ngốc Nghếch

    Giáo Sư Ngốc Nghếch Gà tích cực

    Bài viết:
    176
    Được thích:
    198
    Đã thích:
    277
    GSP:
    Ap
    Từ này là rắn rỏi thì phải.
    Tui nghĩ thế này, tui chưa tưởng tượng được rõ ràng sự khắc nghiệt ở vùng đất hoang mạc, sự "khốc liệt" (hơi hơi thế mà hông phải thế) trong cuộc chiến giành giật Cây Sự Sống. Còn vì sao ư? Tất nhiên là vì tui tưởng tượng quá kém, lại đôi chỗ đọc lướt nữa chứ. (Hoặc vì đó là ý của tác giả)
    P/s: Rất mong chờ phần 2, xem những nhân vật, sự kiện sẽ liên kết với nhau như nào.
     
    Chanh30 thích bài này.
  3. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Sai chính tả thật người ạ :))))))))))) dở hơi thay :)))))))
    Do tui viết chưa đủ cuốn, hình ảnh thiếu độ cảm, nhịp dở hơi đó :)))))))) Ghi nhận cảm nghĩ của người và tui sẽ chỉnh sửa sớm heng ‍♀️ Om tuần này tuần khác vẫn chưa ưng, thôi thì cho em nó lên nòng dầu bất hảo, không tui lại tụt hứng viết :))))))
    Xin nhận lời cổ động nhé :))))) Yêu yêu >~< ~~~~
     
    Giáo Sư Ngốc Nghếch thích bài này.
  4. Giáo Sư Ngốc Nghếch

    Giáo Sư Ngốc Nghếch Gà tích cực

    Bài viết:
    176
    Được thích:
    198
    Đã thích:
    277
    GSP:
    Ap
    Hông dám, hông dám :)))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))))).
     
    Chanh30 thích bài này.
  5. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Cảm giác nóng hừng hực, ẩm ướt nhớp nháp quanh cần cổ kéo Kẽ Lãng Khách trở mình tỉnh dậy. Những hình ảnh nhập nhèm trong cơn hoa mắt đang dần chập lại thành một. Anh nhíu mày lắc đầu, vuốt qua phần cổ đã đổ đầy mồ hôi. Sự dấp dính ép chứng loạn óc và cơ thể tàn nhược thêm nặng nề như gánh chì trên người. Hình ảnh quá khứ chốc hiện về tua nhanh trong đầu anh: cơn lốc bụi lần này quả lớn hơn hẳn so với chín trăm chín mươi chín lần trước. Kẻ Lãng Khách trông về phía chân phải hoàn toàn bất động được bó bằng vài lớp băng trắng, kèm hai nẹp nhánh cây gỗ.


    “Một kẻ máu dữ yếu ớt.” Anh tự giễu mình. “Cũng chẳng phải lần đầu.”


    Thảng nhớ ra điều gì, Kẻ Lãng Khách vội vàng lục xấp đồ cũ dính đầy cát xếp trên đầu giường. Anh thở phào khi thấy cuốn sổ bản đồ vẫn nổi cộm ở túi ẩn dưới ống quần cũ. Lúc này, Kẻ Lãng Khách mới theo thói quen đưa mắt ra xung quanh quan sát. Âm dép loẹt xoẹt từ phía ngoài cửa. Thấp thoáng thấy dáng một ông lão già cả với quần áo truyền thống Ả Rập, kiểu khăn quấn ngang hông và mũ trùm trên đầu. “Một căn nhà đá?” Kẻ Lãng Khách đưa mắt trông bên bờ tường không xây bằng gạch vữa mà chỉ là những khối đá tảng đa hình thù xếp chồng khít thành tường, mái trên được che bởi đôi chạc cây lớn bện chặt. Mùi thuốc thảo mộc và mùi sạn của đất ẩm dậy đầy trong căn phòng nhỏ tí xếp đủ hai sạp nằm - loại sạp còn không phải buôn quen từ Bồ hay Ba Tư. Anh nheo mắt trông qua một lỗ hổng trên tường phía tay phải, nhìn như thể cửa sổ, ngó thấy vũng đồi núi xơ xác cỏ trập trùng nằm dưới ánh quang quãng tầm trưa. Nắng từ phía lỗ hổng ấy không trải vào trong này nhưng vẫn rõ sức nóng khô khốc của vùng hoang mạc anh đã quen tiến tới.

    “Vẻ như không quá xa.” Anh nghĩ thầm, chí ít anh có biết tiếng Ả Rập đủ để có thể giao tiếp. “Có lẽ là đồng bằng Muharraq hoặc phía Nam mạn hoang mạc mình chưa từng tới.”


    Lúc này đây, ông lão có lẽ là chủ ngôi nhà, bước vào và tiến về phía anh. Gương mặt lão tuy xa lạ nhưng không nặng mùi nguy hiểm khi nụ cười sâu lộ rõ đường rãnh má vẻ hòa ái. Râu quai nón xuề xòa chỗ bạc chỗ đen, lẽ vẻ cũng là một người không quá câu nệ tiểu tiết. Trên người ông ta rặt một mùi hăng hắc của thuốc, thứ mùi phát ra rõ hơn khi dáng người gầy nhẳng dạo thong dong về phía Kẻ Lãng Khách. Tuy gầy nhưng trông ông lão không có dấu hiệu suy nhược của tuổi tác, thay vào đó phần cổ lộ rõ yết hầu với bờ xương vai khúc khuỷu lại tạo vẻ cứng cỏi lạ thường.


    Ông lão mở miệng, tươi cười nói trong điệu bộ hớn hở.


    Âm thanh xa lạ. Kẻ Lãng khách căng tai, mở to mắt. Trong một khắc tích tắc, anh tưởng như mình vừa nghe một thứ âm thanh nửa tiếng Ả Rập, nửa lại thuộc về âm ngoại quốc nào. Ông lão vẫn đang nói. Ấy thế, đầu Kẻ Lãng Khách rỗng toác cả ra. “Chết rồi!” Một tia nghĩ nhanh xẹt ngang vô vọng.


    Tay cầm cốc nước của người đàn ông già cả trong bộ đồ Ả Rập cũng đứng khựng lại một chốc. Kẻ Lãng Khách đọc thấy một vẻ hoài nghi trong cái nhíu mày nhẹ.


    - Mrbana?

    - Ồ! Mrbana! - Anh thở phào nói câu chào quen thuộc.

    - Tôi chưa từng thấy ai đắm tàu mà lại dính đầy cát như cậu. - Tiếng Ả Rập của ông lão không nghe quá thuận tai.

    - Dạ?

    - Ý là lúc tìm thấy cậu bên bờ biển, tôi chưa thấy ai đắm tàu dạt vào đảo này mà dính đầy cát từ trong từng kẽ quần áo như cậu. Lạ thật! - Ông lão hóm hỉnh đưa cốc nước - Cậu uống đi đã. Xem nào… - Người đàn ông chẹp miệng - Tôi có thể gọi cậu là gì nhỉ?

    Kẻ Lãng Khách cầm lấy cốc nước được đục khéo từ đá màu ghi. Anh gắng xâu chuỗi những thông tin có được từ âm giọng Ả Rập không rõ ràng của ông lão rồi gượm cổ họng khô khốc và dính nhớp của mình, nói chậm rãi:

    - Cảm ơn ông. Vậy đây là … Muharraq ạ?

    Ông lão ngưng một chốc, lắc đầu nhíu mày đánh giá Kẻ Lãng Khách.

    - Không! - Âm giọng đã trầm hẳn xuống. - Vịnh Ba Tư cách rất xa đảo Socotra này. Ở đây là vịnh Aiden. - Một chốc ngập ngừng cảnh giác. - Cậu …?

    ***


    “Đây, cậu nhìn đây là khắc rõ. Bản đồ từ một tay viên quan Bồ đấy, không lầm lẫn được đâu. Vịnh Aiden nằm ở đây trong khi vịnh Ba Tư nằm bên kia của sa mạc Sahara. Mất ba ngày nhổ neo để từ chỗ chúng tôi tới bờ bên kia và cả tháng trời đi qua hoang mạc Ả Rập cơ đấy. Cơn bão bụi à… Chà chà… Xem chừng cậu có lý do để giấu diếm, không sao, tôi không ép.”


    “Thôi thì chí ít trong cái rủi cũng có cái may! Đảo chúng tôi cách xa đất liền và nằm biệt lập, gần như chẳng chịu quản thúc từ mấy tên Bồ xấc xược. Hừ, nếu lũ man rợ đó trông thấy người như cậu, chúng sẽ bắn vỡ sọ cho mà xem. Trước nhất cứ lánh tạm ở đây đã.”


    “Kẻ Lãng Khách à? Vậy hẳn ra cậu phải gọi tôi là Hướng Đạo Sinh hay Thủy Thủ cho hợp đôi đấy! Thôi nào, đừng đùa cợt thế. Tôi đã già cả rồi anh bạn ạ. Tôi là Sindbad, từ giờ tôi sẽ gọi cậu là Sim. Trước có cậu học trò theo tôi tên như vậy, nhưng cậu chàng đã bỏ đi từ tháng trước rồi. Chí ít thì ta sẽ qua mặt được mấy viên quan cứ cuối tháng lại đến một lần. À, tôi là người gốc Ấn, theo một chuyến tàu buôn Ba Tư và tới đây định cư. Ra vẻ chúng ta cùng có chung một cuộc chạy trốn đấy chứ? Hiện tôi làm thuốc, sống bằng cách tự bắt cá và thu hoạch củ quả. Mớ cơ này không phải để trưng thôi đâu! Tin tôi đi anh bạn, đây chắc chắn là thiên đường.”


    Sim lặp lại trong đầu đoạn hội thoại từ ông lão không biết lần thứ bao nhiêu. Bất giác, âm giọng của lão Sindbad qua bờ tưởng tượng ấy vang rõ mồn một bên tai, kéo Sim về thực tại.

    - Đúng! Đúng! Nào ta sẽ nhắc lại nhé chàng trai: Không phải mạnh tay là được đâu! Phải lựa thật khéo vào vân giữa của gỗ! - Lão gật gù - Mượn lực văng của rìu. Hai chân vững nhưng người thì phải thật linh hoạt, cậu là một tâm trụ vững.

    “Cộp!” Chiếc rìu loáng một đường sáng, bổ về phía củi gỗ. Tiếng động lớn làm lao xao mấy con chim dáng vẻ kỳ lạ bay phắt lên trời. Hai mảnh gỗ xẻ làm đôi.

    - Khá đấy! Thôi nghỉ thôi anh bạn trẻ. - Ông lão huýt một tiếng nghe vui vẻ.

    Sim khó nhọc nở một nụ cười, quẹt mồ hôi ngang trán trong khi tay phải buông thõng chiếc rìu gỗ. Khi bóng ông lão đã khuất xa để thu dọn đống củi khô, anh vươn mắt về phía hoàng hôn chạng vạng đằng cuối dãy đồi Haghier. Ánh chiều tà nhạt nhòa phủ một bóng cam trên gương mặt khắc khổ. Duy có đôi mắt trầm của anh không bị phủ cho ảm bạc. Anh tự hỏi quả cầu lửa cuối ngày nơi “hòn đảo thiên đường” khác gì với quả cầu lửa chốn hoang mạc anh đã dành trọn bốn năm cuộc đời để tiến tới. Tiếng con chim nào lạc bầy, bay quanh quẩn trên vòm trời cuối ngày thành một hình tròn không lối thoát, Sim lại thở dài. Thứ bí bức và tức tối này… Anh xòe hai bàn tay mình trong áng chiều đã ăn mòn quá nửa.


    “Không sao, không sao đâu. Mày chỉ đang làm quá lên thôi.” Sim tự an ủi mình.


    Đã tự gần tháng nay Sim ở lại chốn này - đảo Socotra, anh dần chấp nhận hiện thực, mình thực sự đã bị cuốn xa khỏi hoang mạc thân thuộc. Sau hai tuần nhờ vào sự chữa trị của lão Sindbad, chân anh đã mau chóng phục hồi dù chứng tập tễnh có vẻ sẽ theo anh đến cuối đời. Sang tuần thứ ba, Sim dần theo guồng quay cuộc sống của ông lão đã chiếu cố Sim dù chẳng biết anh là ai. “Hoặc không.” Sim nghĩ, nhưng có nghĩ cũng không có lựa chọn nào khác. Ông lão là thứ duy nhất để anh bám trụ ở chốn chẳng thân thích này.


    Chừng hai, ba ngày trong tuần, lão thường ra khơi ở bờ biển phía Tây Nam, đánh bắt cá với vài người dân chài. Sim sẽ dậy tiễn lão ra thuyền, đi xa ra khỏi trạm xá, vượt một bán hoang mạc nhỏ để tiến về bãi cát giáp bờ. Quả như lão nói, hòn đảo hoàn toàn biệt lập với phần còn lại của thế giới: xung quanh chỉ toàn là đại dương - sóng đánh xô những bờ cát mịn trải khắp lằn ranh giới. Vào một số buổi chiều khác, lão Sinbad dạy Sim cách bổ củi, trồng lẫn tự đào củ quả, cách đánh lửa, lấy nước từ những hang đá nhỏ từ suối nguồn trên. Một số buổi còn lại, lão tiến về thung lũng bên kia dãy núi tới những vùng hồ trũng, thu lượm vài loại thảo mộc hoặc lấy nhựa cây Huyết Rồng.

    - Sim! - Giọng ông lão giật lại. - Đoán xem tối nay có gì nào?

    - Hai củ khoai tây và một con cá ạ?

    - Thêm chầu rượu nhé?

    - Hết xảy ạ! - “Nay lão lại đòi uống rượu, lạ thật?” Sim lẩm bẩm.

    Lão Sindbad đã từng ấy tuổi mà khỏe. Lão khoe từng đánh tay đôi với mấy con cá mập choai choai cỡ nhỏ và săn được những con cá mà Sim không biết tên dài gấp hai đến ba lần lão. Trông thấy ngay vẻ cứng cỏi trên bờ ngực phẳng nâu rám lộ rõ cơ.


    “Ta đã nói gì nào? Sindbad là toàn năng.” Lão nhếch miệng đắc thắng, tự hào vỗ lên vai.


    Phải nói rằng, Sim đã hoàn toàn sống khỏe, sống quen với cuộc sống hoang sơ cùng thiên nhiên như lão Sindbad: Đói thì tự kiếm củ ăn, lạnh thì đi kiếm củi đốt, thú vui thuần túy chỉ là huýt sáo quanh miệng, tiến về phía đồi Haghier và tìm ra các phương thuốc chưa ai nghĩ ra. Hoàn toàn đối lập với hoang mạc, ở đây cần gì có nấy, một cuộc sống vất vả yên bình, không chiến tranh, không chết chóc, không đau đớn. Chẳng phải rất tốt sao?


    “Mày trông đợi điều gì hả Sim?” Anh lẩm bẩm.


    Tiếng huýt sáo của lão từ xa vọng lại gọi Sim mau chóng trở về. Anh cố ép mình thôi nghĩ ngợi. Trong bóng tối của ngày thứ hai mươi ba, Sim nghe cơ thể mình chảy nhão nhoét, chúng rên xiết trong chán chường và vô vọng. Anh như thể một đầu máy nào đã gỉ sét, như một miếng táo đã bị sâu bệnh ăn đến hai phần ba. Tâm trí Sim cứ thẫn thờ, chúng lạc lối ở đâu, ở một chốn nào, một chốn Sim không bao giờ trả lời cho được.


    “Không sao, không sao đâu. Mày chỉ đang làm quá lên thôi!” Sim lại tự nhủ, ép tất cả những âm thanh ồn ào trong đầu im lặng trở lại. Lúc này đây, tiếng đập cánh của con chim thoát khỏi vòng tròn mơ hồ trên vòm trời lồng lộng, vẳng một tiếng tang thương về chốn này.


    “Hẳn thế là hết!”


    Sim ôm theo bó củi và quẳng bồ ở sau lưng đi xuống sườn núi đã tối om để về trạm xá của khu làng. Khi một bên chân tập tễnh đã dão cả ra và hơi thở dồn dập vì gồng cứng người, Sim hất tất cả đồ xuống dưới trước cửa nhà. Mùi súp shorba khoai tây thơm nức từ phía gian bếp. Ông Sindbad rất thạo tay khi đánh lửa và thêm củi cho bếp ba chân. Chiếc nồi đã sôi sùng sục khi Sim trở về.

    - Thanh niên mà! - Lão lại giở giọng trêu đùa. - Vừa ốm dậy mà làm chừng đấy không phải dạng vừa đâu!

    Sim lắc đầu cười, nói vọng lại.

    - Lão cần cháu giúp gì không?

    - Cậu chưa nghe lão Sindbad toàn năng à? À, không, lão Sindbad toàn năng vẫn cần người dọn hộ đồ ra đấy!

    - Vâng, cháu biết rồi. - Âm khúc khích trong giọng kéo dài của Sim.

    - Sim này! - Bất giác lão gọi to.

    - Dạ!

    Một thoáng im lặng dài làm Sim ngỡ tai mình nghe không rõ, hoặc do lão không nghe thấy giọng của Sim đáp lời:

    - Dạ?

    - Không, tôi gọi chơi thế thôi!

    Điệu huýt sáo quen thuộc lại ngân nga trong khi Sim xuống một hang đá phía trái trạm xá để dọn đồ. Vài chiếc bát sứ in chìm họa tiết Ba Tư để bừa trên những bậc đá. Lão Sindbad thường ăn bằng tay không nên Sim lục mãi mới tìm được hai chiếc thìa cất ở hốc trong cùng.

    - Sim này!

    - Dạ! - Sim giật mình kéo dài giọng vọng to về phía gian bếp đằng sau nhà.

    - Không có gì, tôi gọi chơi thế thôi! Sinbad toàn năng mà.

    Sim nhăn mặt. “Cái lão này!”, anh lắc đầu lẩm bẩm.

    - Tiện thể vào trong lấy chầu rượu ra nhé anh bạn!

    - Vâng!

    - Sim này!

    - Dạ! Lão lại gọi chơi đấy à? - Sim nhíu mày cười trừ bởi thói quen kì quặc.

    - Sau cậu sẽ tính sao hả Sim?

    Câu hỏi của lão Sindbad không có tiếng trả lời. Chỉ nghe tiếng chân loẹt xoẹt đi ngang trái nhà, tiếng mở chạn cùng một âm thủy tinh va đập khe khẽ. Sim đốt một cây đèn đi biển của lão Sindbad, đem ra phía ngoài nhà đã trải sẵn tấm thảm họa tiết cổ. Mặt trời đã khuất hẳn trong bóng đêm dày đặc, chỉ có chút ánh sáng từ đèn le lói chiếu cho nồi shorba nghi ngút khói và miếng đùi dê cỡ lớn được bọc trong giấy bạc.

    - Bà Aya cho đấy! - Lão cười cười chỉ đùi dê. - Với rượu táo là tuyệt cú!

    Sim gật gù mở miệng khen món đồ ăn sau khi lão Sindbad cầu nguyện trước bữa như thường lệ. Những đốm sao lấp lánh trên bầu trời tiếp tục nằm im nghe đôi câu chuyện ông lão từng đi đánh cá xa tít mù khơi, hoặc lên núi kiếm thảo mộc. Sim cười và đôi khi đệm thêm vài câu hỏi đủ để tiếp nối sự hào hứng theo dòng chuyện “Sindbad toàn năng”. Độ khi rượu đã làm hai má lão ngà ngà chuyển sang đỏ, lão bỗng đánh mắt nhìn về phía Sim, lặp lại câu hỏi.

    - Sau cậu sẽ tính sao hả Sim?

    - Dạ? - Sim bất ngờ lúng túng chuyển tay về đĩa thịt. - Thịt dê này nướng vừa khéo đấy ạ!

    Ông lão Sinbad bật cười khà khà.

    - Nào! Trả lời câu hỏi ta xem nào?

    Sim im lặng. Phần nhiều anh còn chẳng thể trả lời cho câu tự vấn ấy cả ngàn lần.

    - Cháu chưa biết.

    - Ừ! - Lão rành rọt nốc thêm một ly. - Ăn thịt dê nướng tái vẫn còn mùi thơm từ thịt, cậu nói phải không?

    Cuộc trò chuyện gần như rơi vào im lặng. Sim thấy hơi ngại ngùng, vọng ánh trăng từ xa.

    - Trước kia ta từng tới Trạm Mặt Trăng.

    - Dạ?

    Lão Sinbad nhìn cậu cười, nhún vai, nhắc lại lần nữa.

    - Trạm Mặt Trăng. Rất nhiều Trạm Mặt Trăng.

    - Trạm Mặt Trăng? - Sim mơ hồ lặp lại, hơi sững người trông về phía mảnh trăng khuyết đang ló. Lão lại chuyển hướng câu chuyện đi đâu đó. - Cháu chưa nghe bao giờ. - Anh nhíu mày thành thật.

    - Khà khà! - Lão đập bốp lên tay Sim. - Sim này, chúng ta giấu nhau nhiều thứ quá nhỉ? - Lão bật cười. - Chẳng thành thật chút nào! Thật là … - Lần nữa tiếng cười ha hả và Sinbad đổ thêm vào ly của Sim. - Cậu đang tính từ bỏ đấy à? - Lão đột ngột nghiêm giọng trong khi mặt đỏ bừng.

    Sim im lặng lần nữa, “Lão say rồi”. Anh nốc trọn ly rượu. Mùi rượu nồng lên men cháy rực trong cổ họng khô khốc mới có một bát súp.

    - Hừm, - Lão thở dài khi tách một miếng đùi dê thơm nức ra khỏi giấy bạc. - “Cây Sự Sống” - “Tree of Life”, phải chứ?

    Sim sững người. Anh quay phắt về phía ông lão.

    - Cậu biết không, ở đảo Socotra, cây Huyết Rồng cũng được coi là Cây Sự Sống. - Ông lão ngửa cổ ra sau, mùi rượu nồng nặc, vẻ như đã là ly thứ sáu. - Cậu hiểu ý tôi chứ? Hơn cả kho báu, vườn địa đàng hay suối nguồn bất tử, phải không Sim? Đó mới là thứ cốt cán.

    Không, anh chẳng hiểu gì cả.


    Ông lão rút từ sau lưng áo một cuốn sổ da dê nát tươm được gập làm tư, sậm một màu nâu đen cổ, trông có vẻ nó còn lâu đời hơn cuốn sổ mà Sim đang giữ.

    - Cậu thấy đấy. - Ông lão nhìn vào mắt Sim. - Ta là một Kẻ Lãng Khách.

    ***
     
    Chỉnh sửa cuối: 18/1/22
    blankboy2002Giáo Sư Ngốc Nghếch thích bài này.
  6. Giáo Sư Ngốc Nghếch

    Giáo Sư Ngốc Nghếch Gà tích cực

    Bài viết:
    176
    Được thích:
    198
    Đã thích:
    277
    GSP:
    Ap
    Hai kẻ lãng khách gặp nhau phỏng? Ban đầu tui kéo xuống cuối tưởng người bác là kẻ lãng khách.
     
    Chanh30 thích bài này.
  7. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Sim tỉnh dậy trong cơn choáng váng từ cồn. Lão Sindbad đã chẳng còn trong trạm xá, vẻ như tối qua lão đã đưa anh vào trong nằm. Sim ảo não thở dài. Cơn thẫn thờ và bề bộn lại xâm chiếm sau khi rượu tan. Anh đang ở đâu thể nhỉ? Sim tự hỏi, rốt cuộc anh đang ở đâu thế nhỉ? Toàn bộ cuộc đối thoại đêm qua tưởng như cuốn phim nào tua nhanh trong đầu. Giọng lão Sindbad vẳng lên trong cơn nôn nao nhộn nhạo từ phía dạ dày.


    “Ta chọn từ bỏ”, lão lè nhè.


    Sim lẳng lặng rút từ trong túi ẩn, giấu bên dưới lớp quần một cuốn sổ bằng da dê. Bàn tay thô sần của anh chạm khẽ lên thớ da thô ráp đã nhăn nhúm và rách nát cả. Những trang giấy hoàn toàn trống trơn, chỉ có thể được soi tỏ dưới ánh trăng rằm trong đêm giữa tháng. Ấy thế dù không có chữ, lão đã nói không sai một ngữ nào:


    “Ta là một Kẻ Lãng Khách vì thế con cũng là một Kẻ Lãng Khách và sau này, con của con cũng vậy. Con phải sống sao cho xứng với cái danh ấy và số phận đã định của mình. Thế giới đã lựa chọn con để tiến về một và duy nhất một - nơi đỉnh cao người người ngưỡng mộ, nơi là dấu vết của chốn địa đàng, của suối nguồn bất tử mà Kẻ Lãng Khách nào sau cùng cũng phải tiến tới. Cây Sự Sống xứ Bahrain. Đó là thứ tốt đẹp, dầu không dễ dàng, nhưng đã là Kẻ Lãng Khách thì ai cũng sẽ tới được chốn đó.” Lão Sindbad giả một âm giọng ồm ồm rành mạch, rồi chốc ngừng một lát quay về phía Sim. “Ta nói không sai chứ Sim?”


    “Một Kẻ Lãng Khách từ bỏ Cây Sự Sống.” Sim lẩm nhẩm khi trông về sạp giường trống còn lại. “Lão có vui vẻ không hả Sindbad?”


    Giữa một nơi gọi là “thiên đường”, chừng ấy tuổi đáng lý lão nên hưởng một cuộc sống an nhàn giữa vườn địa đàng đầy trái ngọt, hoặc sự công nhận của gia tộc, thì lão lại lao động tay chân cho cái ăn cái mặc của mình. Tuy thế, Sim chưa bao giờ thấy lão than phiền về cuộc sống chán chường gần như lặp đi lặp lại của lão, với những công việc phải đổ mồ hôi để đánh đổi. Ngược lại, lão sống tốt, tốt hơn Sim, tốt hơn những người trên sa mạc nóng cháy: không dằn vặt, không âu lo, lão thích gì, cần gì thì làm nấy. Lão tự tin khi kể những câu chuyện dặm xa, vỗ ngực trần mà vọng rằng “Ta là Sindbad toàn năng”.


    “Không!” Sim lại lắc đầu nhìn về phía nắng đã lên gay gắt. “Lão đã từ bỏ vinh dự của người được chọn.” Sim nhíu mày. “Lão phải là tội đồ chứ? Lão phải đau khổ chứ? Lão đã bị cơn lốc bụi biếm đi cơ mà? Lão cũng bị chối bỏ đấy thôi?”

    “Ở đảo Socotra, cây Huyết Rồng cũng được coi là Cây Sự Sống.”

    “Nó đã phá giải lời nguyền của ta.”


    Trong một thoáng, âm điệu của lão lại văng vẳng trong đầu Sim. Có lẽ lão đã biết gì đó mà Sim chưa biết. Phải rồi, hẳn là vậy, lão đang giấu Sim một điều gì đó, một đường hướng mà lão Sindbad đã tìm ra. Sim gập lại tấm bản đồ nhét nó trở lại trong túi quần ẩn, khẽ khẳng định thêm lần nữa rồi trở mình đứng dậy. Sim sẽ hỏi cho ra nhẽ.


    Lúc Sim tìm thấy lão Sindbad là khi lão đang kiểm tra luống củ quả mới trồng thêm độ dăm tuần trước.

    - Tỉnh rồi đấy! Rượu thế nào? - Lão mở lời, vẻ như chẳng có chuyện gì đêm qua.

    - Vâng, ngon ạ. - Sim gật đầu đi về phía lão. - Lão này… Chuyện đêm qua…

    Lão Sindbad không nhìn Sim, vẫn tiếp tục xới đất lên, khẽ ậm ừ trong cổ họng.

    - Chuyện lão là một Kẻ Lãng Khách. - Sim nói liền.

    - Ừ.

    Sim cẩn thận dò xét gương mặt lão nhưng không thấy biểu hiện gì, anh mới nhíu mày nói:

    - Cháu thực sự rất thắc mắc. - Anh hạ giọng - Cháu cũng như lão, cũng bị bão bụi thổi biến đi đến cả trăm ngàn lần. Cháu không nói tới số lượng, nhưng ý rằng, cháu không khác lão là bao. Nhưng lão… - Anh ngập ngừng. - Lão có khổ sở hay không khi từ bỏ Cây Sự Sống? Đó chẳng phải là vinh dự người được chọn hay sao? Lão không thấy tội lỗi khi bỏ cuộc ư? Và hơn cả, cháu không hiểu, “Cây Huyết Rồng Phá giải lời nguyền.” Rốt cuộc lão muốn nói cái gì? Cháu thực lòng không hiểu? Và sao tới tận hôm qua lão mới nói điều này cho cháu?

    Sim nói dài hơn mình nghĩ. Càng nói dường như sự uất ức của hai mấy ngày nay trên đảo lại bộc phát ra ngoài.

    - Sim! - Giọng lão hơi giật lại. - Sau khi tiến tới Cây Sự Sống cậu sẽ làm gì?

    - Dạ? - Sim bất ngờ bởi câu hỏi ngược từ lão. - Không ý cháu đang muốn hỏi…

    - Trả lời ta đã. Giả như cậu tiến tới Cây Sự Sống, chạm vào thân cây ấy, rồi cậu sẽ làm gì?

    Một chốc yên ắng. Sim chưa từng nghĩ mình có thể dễ dàng tiến tới Cây Sự Sống để nghĩ tới chuyện xa hơn rằng sau đó mình sẽ làm gì. Nhưng chắc hẳn, sẽ có điều gì thay đổi sau đó, anh sẽ nhận ra suối nguồn bất tử, hay vườn địa đàng, một kho báu không sao kể xiết.

    - Thì… Cháu… Cháu sẽ trở thành Kẻ Lãng Khách Đã Tiến Tới Cây Sự Sống. Và chắc chắn, đó là một sự thay đổi, một sự thay đổi được toàn bộ mọi người công nhận. Hơn nữa chẳng phải, mọi người trong gia tộc đều hướng tới điều đó hay sao?

    Đó là lần đầu tiên Sim nghe thấy tiếng thở dài rất khẽ của lão. Sindbad đứng dậy, đối diện với Sim:

    - Sau đó cậu sẽ đi bổ củi hàng ngày, bắt cá kiếm ăn, đi thu hoạch, thẫn thờ trong những hoàng hôn và lặp lại toàn bộ chuỗi chán chường đó trong những ngày tiếp theo? Như cái cách cậu đang chán chường cuộc sống này của ta?

    Sim vẫn không hiểu ý của lão.

    - Nhưng cháu đã có Cây Sự Sống thưa ông.

    - Để làm gì hả Sim? Rồi cậu sẽ ôm thành tựu đó và chờ đến lúc ra đi hả Sim?

    Sim sững sờ, trong một khắc tất thảy đều im lặng hoàn toàn dù anh chẳng hiểu điều gì từ cuộc hội thoại tối nghĩa này.

    - Nếu Cây Sự Sống không có suối nguồn bất tử, không kho báu, không táo vàng, không một truyền thuyết thần bí nào, liệu, cậu có còn muốn tiến về phía ấy? - Giọng lão rành mạch.

    Nói rồi lão cụp mắt, vỗ lấy vai để đi ngang qua anh.

    - Cậu tiến về Cây Sự Sống thực sự vì cái gì thế?

    *


    Đã tự bảy ngày từ câu hỏi đó, lão Sindbad không hề hé răng nửa lời khi nhắc lại vấn đề cũ dù cho Sim có bám theo và thăm dò hết lần này đến lần khác. Đổi lại anh vẫn chỉ là điệu huýt sáo quen thuộc hoặc sự im lặng kéo dài khi lão dạo bên rặng đá Haghier, tiến sâu vào trong lớp lớp cây Huyết Rồng lúc đi lấy nhựa hoặc lúc tìm kiếm thảo mộc. Sim đã tư lự suốt những chiều hoàng hôn bên dưới hàng trăm cây Huyết Rồng mọc từ trên triền đá thưa cỏ. Chúng có gì khác biệt sao? Một tạng cây kì lạ và có lẽ chỉ có thể kiếm trên hòn đảo “thiên đường” này: khác với Cây Sự Sống xứ Bahrain, cây Huyết Rồng chỉ có một chạc duy nhất, mọc thẳng đứng đến ba, bốn mét. Ngóng từ dưới mắt đất lên, chỉ thấy những cành cây cong queo ngoằn ngoèo ép khúm nụm thành một hình tròn, tựa như mặt gân dưới của cây nấm khổng lồ. Nhưng nhìn mà xem, đâu đâu cũng là cây Huyết Rồng, chúng có hàng trăm, hàng ngàn cây - hàng trăm, hàng ngàn cây gỗ tầm thường. “Không thể nào”, Sim khẳng định. “Không thể nào là Cây Sự Sống.”


    Hay là nhựa cây? Thứ nhựa màu đỏ kỳ lạ thường được lấy làm chất dẫn nhuộm vải. Có phải thứ đó đã phá bỏ lời nguyền của bóng đen thần bí, cũng như sự chối bỏ từ tôn giáo Sumer cho kẻ máu dữ? Nhưng kể cả Sim có ẩn ý hỏi thế nào, lão Sindbad chỉ ừ hử cho qua, lão huýt sáo và lảng tránh toàn bộ những thắc mắc, hoặc đôi khi nhìn chằm chặp vào Sim một cách khó hiểu, đến mức anh phải đánh mắt rời đi.


    Anh vẫn không có một câu trả lời trọn vẹn nào cho tới lúc này.


    Quả cầu đã chuyển sang màu đỏ ối khi vòm trời lồng lộng ngả sắc tím xanh rì. Giữa hoàng hôn chiều muộn, mảnh trăng nhàn nhạt nhú nằm bên kia nửa bể trời. Sim ảo não thở dài. Đã tới kỳ trăng tròn - lại là cái lệ hàng tháng đó.


    Anh lặng lẽ quay lên triền đồi cao hơn, hướng về một hang đá nhỏ mình đã nhắm từ trước sẽ hứng trọn ánh trăng vào đêm rằm. Tiếng gió lẫn lá reo vun vút chẳng át nổi những suy nghĩ ồn ào trong anh lúc bấy giờ. Anh tập tễnh, thở hổn hển khó nhọc khi di chuyển tới con dốc cao hơn. Lần nữa khi đi tới lưng chừng, cảm giác cái tên lại bạc ra khỏi người, anh mơ hồ thấy thân xác đang đi về một nơi nào, nhanh nhẹn và thuần thục di chuyển như thể chẳng phải của chính mình.


    Kẻ Lãng Khách tìm đến một bệ đá trong hang. Vòm trên của hang đá vừa đủ độ mở để đón ánh trăng vào. Tuy thế, một đám mây đang che khuất đi nửa vầng tròn đương chuyển sang màu đỏ huyết kì dị.


    “Trăng máu.” Kẻ Lãng Khách lẩm bẩm.


    Mây tan nhanh và khi trăng tròn lồ lộ trên bầu trời đêm đen đặc quánh. Một khối cầu vành vạnh to đến lạ kỳ, thuần sắc đỏ đổ sáng hướng về hang đá trên đỉnh núi. Ánh trăng quét lên tấm da dê để mở trên đùi Kẻ Lãng Khách, tờ giấy phát lên ánh quang quái đản và bắt đầu chạy những dòng chữ mà anh đã đọc đi đọc lại không biết bao nhiêu lần.


    Giọng cha lại vang lên, đầy trang nghiêm trong lễ trưởng thành.


    “Ta là một Kẻ Lãng Khách vì thế con là một Kẻ Lãng Khách và con của con cũng vậy…”


    Kẻ Lãng Khách thấy tim mình rung lên khi tên anh được khắc trên hệ gia phả: Kẻ Lãng Khách thứ bốn mươi tám ngàn chín trăm hai mươi bảy. Bàn tay thô sần run rẩy thành kính khẽ chạm dòng chữ nóng hôi hổi. Chúng vẫn đang hiển hiện thành hàng, thành hàng trên cuốn sổ nhàu nhĩ. Anh là Kẻ Lãng Khách, anh là người được chọn, anh sống vì Cây Sự Sống, anh chết vì Cây Sự Sống - đó là ý nghĩa cả cuộc đời anh, một và chỉ duy nhất một điều ấy mà thôi. Định mệnh chục năm dằng dặc ấy của anh đang hiển lộ trên những con chữ cổ xưa: là ngàn lần đi, trở về và lạc lối, là ngàn vòng lặp tái hồi khốn khổ và đớn đau. Anh đã hết mình, đã hăng say. Anh phải là người không đầu hàng, không sợ sệt, anh phải tiến về phía đó kể cả khi thân người đã không còn là thân người. Chỉ có thế muôn lời ngợi ca nơi thiên đường bất tử mới tới với anh. Đó là chân lý! Anh đang tiến về thiên đường. Đó là cái đích! Là cái đích đỉnh cao của cả đời một Kẻ Lãng Khách!


    Thế mà giờ anh đang làm gì ở đây thế này? Sim thấy vỡ vụn trong lòng mình. Dòng chữ dừng lại ở lần thứ một ngàn: đảo Socotra. Anh sầu khổ nghĩ tới cái chân phải tập tễnh và cả ngàn lần bị bão bụi biếm đi, và tệ hơn, biếm tới một hoang đảo biệt lập với toàn bộ thế giới. Cớ gì đau khổ lại tới với anh? Cớ gì anh lại là một kẻ máu dữ bị - chối - bỏ? Cớ gì mọi thứ phải khó khăn và nhọc nhằn tới thế? Càng đi, anh chỉ càng thấy mình tuột xa hơn cái đích mong cầu.


    Kẻ Lãng Khách nghe tim mình nức lên. Nỗi buồn hay niềm đau thương nào? Anh đang có tất cả phải không? Như lão Sinbad nói, anh đang có một cuộc sống sau khi tiến tới cây sự sống của bất kì Kẻ Lãng Khách nào: một chốn để ở, những công việc thường ngày, đủ ăn đủ mặc dầu một chân tập tễnh. Không, không anh chẳng có gì cả. Kẻ Lãng Khách rên xiết lên. Ấy thế chẳng một giọt nước mắt nào ứ tràn cho hoang mang vỡ vụn. Một cái gì đó đương đóng cọc bao khắp trong lòng chẳng tài nào thoát cho nổi.


    Sim nức nở. Trái tim anh, trái tim anh nó đang đòi hỏi điều gì thế? Anh không sao hiểu nổi chính mình nữa. Ngay lúc này đây, Sim tưởng như trước mắt vẫn là bóng tối mịt mùng lần thứ một ngàn khi đó. Anh vẫn là Kẻ Lãng Khách vô phương, vô giá trị, không của cải, là một kẻ máu dữ bị-chối-bỏ. Chẳng có đường hướng nào hết. Sim ôm lấy mặt mình.

    - Tệ hại và yếu ớt làm sao? Mình chẳng có gì cả!

    Tan nát - vỡ vụn - hoang hoải đẩy anh chơi vơi đứng trước bờ vực nào.

    - Mình phải rời đi thôi… - Sim lẩm bẩm - Nhưng rời đi đâu bây giờ?

    Nỗi thẫn thờ chán chường tuyệt vọng kéo dài cả tháng mà Sim đã tự an ủi bản thân giờ như bục trào trong lòng. Chúng đổ úp với sức mạnh của cơn lốc bão. Chúng cắn xé trong những suy nghĩ miên man. “Im đi!” Anh nhủ chính mình. Nhưng không, âm thanh vẫn cuộn xoáy ồn ào và dữ tợn. Tiếng lá reo ù ù lẫn trong thanh âm của bóng đen ẩn ngầm: “Mày là kẻ-bị-chối-bỏ!”


    Tức tối quặn thắt trong lòng. Sim gào lên:

    - Không! - Nước mắt đột nhiên trào ra. Giọng anh nức nở. - Không…

    Ánh đèn leo lắt từ bờ ngoài hang đá. Sim nghe tiếng bước chân và như thể giọng lão Sindbad gọi. Nhưng vẻ như nó đang ở đâu đó bên ngoài không gian này. Sim vẫn ôm lấy mặt, nỗi tủi nhục cứ quấn lấy anh, quấn lấy nước mắt ứ trào và nghẹn ngào nơi đằng họng. Một bàn tay xương xẩu và chai sạn vỗ lên vai của Sim nhè nhẹ. Im lặng kéo dài nơi hang đá tối, trong tiếng nức nở của Kẻ Lãng Khách đã bị cơn bão bụi cuốn thân cả ngàn lần.

    Ngoài hang đá, vầng trăng đã chuyển về màu vàng ban sơ, trong trẻo đổ ánh sáng lên mạn đồi.

    Khi ngẩng đầu lên lần nữa, mũi Sim đỏ lừ và anh thút thít. Lão Sinbad nhìn anh và hơi mỉm cười. Sim nghĩ lão đang giễu mình, anh lặng lẽ thở dài:

    - Không phải cháu không được báo trước về chuyện nhiều khó khăn lão ạ. Cháu biết chứ. Lão đừng giễu cháu. - Sim ảo não. - Dầu được cảnh báo trước, cháu vẫn thấy thật tệ khi chúng tới. Tất cả, từ cái bóng đen, tới cơn lốc bão bụi, và cả cách lão lảng tránh…

    Sim ngừng một chốc và tiếp lời.

    - Lão hiểu đó, không phải cháu không cố và không sát sườn hướng dẫn. Đây bản đồ đây và cháu cũng đã chứng thực Cây Sự Sống bằng mắt thường thật. Dù ở tít xa nhưng nó cao và to tới mức cháu vẫn nhìn thấy đốm xanh rì của tán lá ấy. Cháu sẽ tiến được về điểm Sự Sống như tất cả mọi người đều biết. Đó là ý nghĩa cuộc đời của Kẻ Lãng Khách. Không phải vậy sao? Nhưng vì sao? Tại sao là cơn bão bụi? Một ngàn lần thưa lão, đã trọn vẹn cả một ngàn lần? Lỗi do cháu không cố gắng ư? Không hề thưa lão, cháu đã đi theo con đường đó trọn vẹn bằng cả linh hồn và thể xác. Cháu đã hiến dâng toàn bộ những gì mình có thể, đến cả những dân bản địa cũng đã chấp nhận cháu. Vậy thì tại sao? Tại sao? Là Cây Sự Sống không ban phước cho cháu ư? Số phận sao lại chọn cháu và từ chối cháu cơ chứ?

    Lão Sinbad im lặng. Độ chừng một lúc, lão mới lên tiếng bằng âm giọng khàn khàn:

    - Trong câu chuyện bao giờ cũng có một điểm mù, Sim ạ. Cậu phải nhìn cho rõ mà lôi điểm mù ấy ra. Dù có đau lòng, phải, rất đau, nó có thể đánh sập toàn bộ những niềm tin và sự có mặt của cậu. Nhưng cậu phải lôi nó ra, đưa nó rọi chiếu trước ánh sáng. Giờ phút này, ta chỉ có thể nói…

    - Lão… - Sim ngắt lời. - Tại sao lão cứ vòng vo thế? Nếu như cháu không xứng… - Anh nghẹn lại. - Lão cứ nói thẳng một lời. Cháu cần một đường hướng, thưa lão.

    - Vấn đề là ta chẳng có bất kì đường hướng nào cho cậu hết, Sim ạ. - Sinbad nhướn lông mày, lặp lại. Giọng lão cao và đanh hơn. - Không có đường hướng nào cho cậu hết! Bản thân cậu mới là là đường hướng, chỉ có bản thân cậu thôi!

    Ánh đèn chỉ chiếu một nửa gương mặt già cả của lão Sinbad.

    - Cậu không nghi ngờ điều gì sao?

    Lúc này đây, ánh mắt lão trong đêm tối âm u mịt mù. Giọng lão xì xào như âm điệu của một con rắn. Gió từ đâu cuộn xoáy thốc vào trong hang, bạt đi giọng nói. Như cơn lốc khi ấy. Phải, như cơn lốc khi ấy. Ánh đèn chỉ chiếu lên nửa gương mặt già cả, xuề xòa đậm những nét chân chim. Những đường nét gồ ghề vần vũ xô trên gương mặt gầy già cả. Sim khẽ lùi lại, lắc đầu.

    - Chẳng có lời nguyền nào cả. Chúng… - Lão mở miệng, nhìn về tấm bản đồ. - Là vô nghĩa.

    Ngay lúc ấy, đột nhiên cuốn sổ bản đồ trên chân Kẻ Lãng Khách bỗng chốc lật ngửa. Tựa một sức mạnh nào đang kéo nó bay giữa tầng không, kéo dãn và làm rách tấm da dê một khoảng hở. Một hàm răng! Phải, một hàm răng nanh như của giống thú vật nào đang mọc ra. Chúng hướng về lão Sindbad.


    “Phập!”


    Cuốn sổ bản đồ cắn rịt lấy tay lão. Máu lão tứa ra một màu đỏ huyết đậm đặc. Cơn đau thấm nhanh vào từng thớ tủy. Lão Sindbad văng tay thét lên một tiếng.

    - Sim! Sim! - Lão hét to. Mắt lão đã tèm nhèm nước.

    Sim hoàn toàn sững sờ. Anh chôn chân trên mặt đất. Anh phải kéo chúng ra khỏi lão.

    “Lão sai rồi! Tấm bản đồ không hề vô nghĩa! Lão là người từ bỏ. Phải rồi, phải rồi!”

    “Cắn lão! Cắn lão! Cắn chết lão!” Âm thanh vang vọng trong đầu Sim. “Mày là một Kẻ Lãng Khách! Phải! Toàn bộ cuộc đời của mày là một Kẻ Lãng Khách! Mày là người được chọn!”

    “Mày dễ dàng từ bỏ sao? Khi đã có trong tay mọi thứ như thế?”

    Sim lắc đầu. Không, không, anh không hề từ bỏ, không hề, không hề!

    - Sim! - Lão hét lớn. - Chúng là vô dụng! Sim!

    Sim lắc đầu. Tiếng hét đau đớn của lão Sinbad lẫn trong tiếng thở hổn hển của con quái vật đang cắn xé.

    “Cắn lão! Cắn lão! Cắn chết lão!”

    “Mày đã lầm rồi! Cây Sự Sống chỉ là một thân cây gỗ tầm thường. Như một cây thân bụi gai. Như một cây Huyết Rồng. Chúng là vô nghĩa! Là vô nghĩa!”

    Không! Không! Sim lắc đầu nguầy nguậy.

    Phải, lão lầm rồi! Lão là người từ bỏ, lão đã bị chối bỏ, lão mới là kẻ đau khổ ở đây chứ

    “Cậu tiến về Cây Sự Sống thực sự vì cái gì thế?”

    Sim mở căng mắt. Đôi mắt anh đã tái dại đi trong bóng tối và hàm răng thì lập cập đánh vào nhau. Không, đó không phải suy nghĩ của anh. Không hề! Sim chạy ra phía ngoài trong một vẻ điên loạn.

    - Sim! Sim!

    Lão Sinbad cố giằng tấm da dê ra khỏi cẳng tay mình. Vết rách để lộ ra cả gân xương và bết bát những mảnh thịt nhễu nhão. Lão sẽ chết mất! Máu đổ đầy trên mặt đất và lực tay lão đã hoàn toàn tuyệt vọng trước con thú dữ.


    Tiếng cắn xé nhễu nhão bầy nhầy lẫn trong âm thanh đau đớn của lão Sinbad văng vẳng quanh tai Sim.

    - Không! Không hề! Không thể nào! - Sim khựng người lại, run rẩy mà quỳ mọp xuống nền đất.

    “Cắn lão! Cắn lão! Cắn chết lão!”

    “Mày phải bước tiếp, mày phải bước tiếp, mày là Kẻ Lãng khách, phải rồi, con mày cũng sẽ là một Kẻ Lãng Khách, mày là người được chọn, và đó sẽ là đỉnh cao của cuộc đời mày. Không ai có thể cản được con đường đó. Ai cũng vậy cả, một và chỉ một. Mày là người duy nhất.”

    - Sim! - Tiếng lão Sinbad hoàn toàn vô vọng. - Sim!

    Những khoảnh khắc hoang hoải tuyệt vọng cả cuộc đời Sim tua nhanh trong đầu. Sim run rẩy đổ sụp xuống ngay bên ngoài hang đá. Ngàn lần ra đi khốn khổ để đổi lấy điều gì? Những gồng mình đương đầu trong cơn bão lũ để làm gì cơ chứ? Anh đã hiến dâng toàn bộ trái tim và thể xác cơ mà? Không, không hề, một trái tim không thuần khiết và dòng máu dữ, anh đã tiến về phía Cây Sự Sống không phải vì tự thân nó. Giờ đây, anh đang chạy trốn ư? Mà anh đang chạy khỏi điều gì cơ chứ?

    - Ôi, lão ơi! - Sim gục xuống nức nở. - Cháu đang làm gì thế này?

    Trong tiếng rên rỉ sầu khổ của Sim, tấm bản đồ đột nhiên lơi ra một chốc, tựa như mất đi sức mạnh dữ dội vốn có. Chúng lả dần đi và chỉ chờ có thế lão Sinbad giật mạnh phần da dê mà kéo chúng xuống đất. Bộ răng nanh hoàn toàn thu gọn lại ẩn nhẫn giữa trang giấy sậm màu. Chúng nằm im dưới đất, vẻ như chưa bao giờ là con quái thú cắn xé điên loạn chừng vài giây trước.


    Lão Sinbad hoàn toàn mất sức, dựa vào trong hốc đá thở hổn hển. Gương mặt lão tái nhợt và có lẽ trần đời chưa ai từng thấy lão trong tình trạng tệ hại tới thế. Lão vẫn huýt một hơi tàn nhược từ phía sau lưng Sim:

    - Hờ! - Lão thở mạnh - Sindbad… - Mặt lão nhăn nhó ráng nở nụ cười. - Là toàn năng mà.

    Sim chỉ muốn bật khóc khi nghe giọng nói ấy. Anh gạt nước mắt đứng dậy, vội chạy về phía lão, cố gắng xé rách vải trên người để cầm máu cho lão. Theo chỉ dẫn của lão, anh cũng tạm khiến máu ngừng lại cảnh tượng đã thôi nhễu nhão bầy nhầy với phần cẳng tay đã không ra hình thù. Lão đã thở yếu lắm rồi và Sim cần dìu lão về trạm xá mà trị thương.

    - Cháu… Cháu… - Sim gục trên đầu gối lão.

    Bàn tay lão Sindbad vỗ lên bả vai của Sim từng nhịp. Ánh trăng ban sơ vẫn trải trên vùng hoang vu. Nghe tiếng gió vi vu bên ngoài tầng không khẽ trở lạnh.

    - Về thôi. - Lão gượm họng.

    Sim gật đầu thút thít rồi kiếm cho lão thêm một cọc gỗ vừa đủ để chống rồi một người tập tễnh dìu một người bị thương xuống núi. Trời tối tù mù, tiếng gió thổi ù ù lung lay ánh đèn đi biển lợt lạt giữa một vùng hoang vu quạnh hiu.

    - Cháu xin lỗi. - Sim mở lời.

    - Ừ. - Lão Sinbad gật đầu. - Vẫn ổn.

    - Cháu đã làm lão bị thương. - Sim rũ đầu. - Tấm bản đồ đó đã … - Anh nặng nề.

    - Đừng vội! - Lão Sinbad cười nặng nhọc - Những điểm mù… - Lão ngừng một chút để thở. - Thì đâu có dễ nhận thấy, phải không?

    - Cháu sợ lão ạ. Hóa ra… Toàn bộ ngàn lần là vô nghĩa ư? Cháu chẳng có gì cả… Đến cả danh phận… Và giờ đây, cháu… cháu… cháu… Cháu không xứng đáng phải không lão?

    - Cậu tính từ bỏ đó ư?

    - Nhưng… - Sim thở dài. - Cháu không có thời gian để làm lại, lão ạ.

    Lão Sindbad nhìn anh chằm chằm, nhướng mày.

    - Nghe này Sim, thứ tốn thời gian nhất là việc những vòng tròn liên tục lặp lại chứ không phải thời gian tìm cách phá vỡ cái vòng. Mà để làm được điều ấy, khi cậu đã không thể thoát trên mặt phẳng, thì ta phải tiến về lòng sâu. - Ông lão cắm cây gậy vào giữa một vòng tròn vạch trên mặt đất. - Với những điểm mù bao giờ cũng rình rập và thứ sẽ ngáng đường mình không phải khó khăn mà là sự bất lực Sim à. Hành trình đó thì chẳng thể nói rằng đôi ngày có lẻ là xong. Ừ thì có người sẽ tìm thấy chúng sớm, có người thì không. Nhưng Sim này, con đường đó chưa bao giờ dễ dàng, nỗi đau và sự giằng xé để tìm đường hướng cho chính mình, đừng nghĩ họ tìm ra chúng sớm thì họ may mắn và dễ dàng hơn cậu. Không hề đâu Sim! Nhưng chắc là sẽ đáng. - Lão nhún vai - Kinh nghiệm của ta thì vậy. Dù sao thì cậu đang đi! - Lão hướng về bóng tối mịt mùng trước mắt. - Đó là một dấu hiệu tốt, ta thì chẳng mong cậu bỏ cuộc chút nào.

    - Kinh nghiệm của lão? - Kẻ Lãng Khách lặp lại.

    Lão Sinbad lườm Sim.

    - Để xem nào, đường đi còn dài, ta không ngại kể, nhưng liệu cậu có phiền?

    Sim lắc đầu.

    - Ta đã tới Trạm Mặt Trăng.

    - Đây là lần thứ hai lão nói về Trạm Mặt Trăng. Chúng giúp gì sao ạ?

    - Không. - Lão Sindbad lắc đầu phì cười. - Chúng chỉ là một cú mồi lửa, nực cười thế đấy! Tất cả chỉ là một mồi lửa để cậu nhận ra mình tuyệt vời đến cỡ nào. Hãy nhớ là như thế.
     
    Chỉnh sửa cuối: 18/1/22
    blankboy2002 thích bài này.
  8. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Ừa ~~ ủa mà ông bác là kẻ lãng khách thiệt :))))))))) Chắc tui lại viết ngu gồi :>>>>
     
    Giáo Sư Ngốc Nghếch thích bài này.
  9. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Xem nào… Xem nào… Ta nên mở đầu câu chuyện từ đâu đây nhỉ? Cậu có thắc mắc gì không Sim? Ồ? “Có phải ta bắt đầu tiến về Trạm Mặt Trăng ngay sau khi rời bỏ Cây Sự Sống không” ư? Nghĩ thế thì cũng không hẳn là phi lý. Chỉ là sau vài bận ta lại có suy nghĩ khác:


    “Ta, thay vì bắt đầu, đã tiếp tục tiến về Trạm Mặt Trăng.” Một cách đầy đủ hơn, phải là, sau khi rời bỏ Cây Sự Sống cũng như danh phận Kẻ Lãng Khách, ta đã tiếp tục hành trình ấy một cách có ý thức hơn mà thôi.


    Ừ, có khi cậu cũng vậy đấy, cậu đã tiến tới Trạm Mặt Trăng cả ngàn lần từ trước mà chẳng hay biết gì. Nhưng điều đó thì không lấy làm lạ - việc mình không biết đã từng qua Trạm ấy - vì vốn chúng vẫn luôn vận hành như vậy từ trước tới giờ. Nhiều người đã bị tên của chúng đánh lừa, tưởng đó là một nhà ga hay trạm bến nào của tuyến đường thần kỳ đưa mình đặt chân lên tít tận bên kia của dải ngân hà. Không, không hề, chúng đơn giản chỉ là “những khối lập phương sáu mặt đóng kín hoàn hảo ngăn cách thế giới bên ngoài, thông qua các bờ tường trong suốt, để giả lập một vũ trụ bên trong mà thôi”. Hoàn toàn là định nghĩa một cách chuyên nghiệp đấy nhé! Còn để lý giải cho sự tồn tại mơ hồ của nó trong đời sống thực, thì bởi lẽ: Chỉ khi ý thức được đó là Trạm, cậu mới thấy được hình dáng thực của nó, cách nó vận hành, và cậu, sẽ là một phần của Trạm Mặt Trăng.


    Tìm Trạm Mặt Trăng thì chẳng khó gì. Nó ở bất cứ nơi nào. Thề có Trời, ta không hề nói dối. Có tới tận hơn chín tỷ Trạm trên thế giới, và con số đó chưa bao giờ có dấu hiệu ngừng lại. Phải, chín tỷ cơ đấy! Khó khăn ở đây nằm ở chuyện giữa con số khổng lồ ấy, ta lại phải tìm thấy một Trạm của riêng mình.


    Thôi nào, sao cậu lại muốn biết kết cục sớm thế nhỉ? Chuyện ta có tìm thấy hay không, hừm, cậu thử đoán xem? Đừng nóng vội quá anh bạn trẻ ạ. Ta đoán cuốn sách nào cậu cũng mở từ kết mà lật ngược lên mất thôi. Cậu thấy Sindbad toàn năng ta nói vậy có đúng không?


    Hừm, để xem sự vụ bắt đầu khi nào nhỉ? Lẽ ta sẽ nói về việc vô tình gặp một tên người xứ Abyssinia trên chuyến tàu rời Bahrain. Hắn và ta nhanh chóng hợp cạ khi ta giúp hắn bốc dỡ hành lý lên khoang tàu. Một tay phóng khoáng và cởi mở, luôn phanh ngực để trần khoe một hình xăm lớn mạn trái. Hắn ta cũng từa tựa như những tay du mục nay đây mai đó, có điều thay vì hoang mạc hắn ta lênh đênh suốt trên biển và các chuyến tàu lớn dặm xa. Ta vẫn ngầm tưởng hắn là một thủy thủ cho tới một ngày trước khi tàu cập bến cảng kế. Đó là lúc sau khi xong bữa tối và khoang tàu đã hoàn toàn tắt hết đèn đóm mà tối om. Tiếng rì rào của biển chỉ thì thầm tít đằng xa và căn phòng thường chòng chành khi qua một đợt gió lớn sóng trào:


    “Này, đằng ấy, đằng ấy dự là sẽ đi đâu?” Hắn đột nhiên hỏi trong bóng tối.

    Ta hơi bất ngờ vì thường hắn vốn luôn giữ thói quen ngủ sớm.

    “Nói thật thì tôi chưa có ý định nào. Anh biết rồi đó, tôi đang mò mẫm lại từ bước đầu tiên ở cái tuổi nửa trên nửa dưới này. Có lẽ phải luẩn quẩn một thời gian, rồi hẳn sẽ có chuyện gì đó tới.”

    “Hừm, thế đằng ấy nghĩ sao nếu tôi mời đằng ấy đi Săn Mặt Trăng nào?”


    Đó là lần đầu tiên - lần đầu tiên ta nghe đến ba từ: Săn - Mặt - Trăng. Tiếng sột soạt ở giường phía đối diện, và nhanh chóng bóng hắn ẩn hiện ngay bên mép giường. Dù không trông rõ gương mặt, nhưng âm giọng khấp khởi thầm thì của hắn hoàn toàn phản ánh rằng hắn trong một trạng thái hào hứng vô cùng:


    “Bật mí cho anh biết”, Hắn thì thào. “ Tôi là một Thợ Săn Mặt Trăng lành nghề. Nhìn này”, Hắn chìa mặt trong của dây quai buộc thắt eo, để lộ ra vô số những phù hiệu đương phát ra ánh sáng yếu ớt, tựa như hình trăng khuyết chỉ nhỏ bằng đầu móng tay. “Mảnh vỡ của Trạm đấy.”


    Dường như ai đã ấn một cần gạt nào, hay thể như trông thấy người tình, hắn ta hoàn toàn say đắm miên man kể đủ thứ về Trạm. Nói thật ta không tin lắm vào cái Trạm Mặt Trăng mà hắn nói. Ở cái tuổi đó, ta là một kẻ có phần nhút nhát nông cạn, dầu không muốn nghe mấy lời nhăng cuội lừa trẻ của hắn, nhưng ta vẫn cố làm ra vẻ hào hứng. Ấy thế, trong toàn bộ bài thuyết giảng đầy kích động ấy, vẫn có điều thu hút nhất đến mức ta phải bật người dậy để căng tai lắng nghe:


    “Tìm ra Trạm phù hợp với chính mình thì mọi câu hỏi đều được giải mã. Trạm Mặt Trăng sẽ trả lời cho điều mà vật chủ mong cầu, kể cả đường hướng mà đằng ấy đang loay hoay tìm kiếm. Tất cả, tất cả, đều được giải quyết.”


    “Thật ư?” Ta buột miệng. “Làm sao để biết đó là Trạm phù hợp với mình?”


    Hắn gãi đầu bối rối trong một chốc ậm ừ. “Ờ, thực ra… tôi… chưa thấy Trạm… phù hợp với mình bao giờ.” Rồi hắn lại vội vàng bồi tiếp lời trong trạng thái ngắc ngứ ấy. “Thường là người chiến thắng nhiệm vụ cụ thể của Trạm giao ngay từ đầu sẽ là người phù hợp với Trạm nhất. Nhưng…. không phải lúc nào cũng vậy, có khi lại là một người khác… Cái đó phụ thuộc vào quyết định của Trạm nữa. Chiến thắng sẽ giúp anh có cơ hội cao là được Trạm chọn, kiểu vậy. Dù không biết chuyện gì xảy ra nếu tìm thấy Trạm Mặt Trăng của riêng mình, nhưng tôi”, lần nữa hắn lại hếch mặt tự hào chìa ra thứ đeo bên hông, “Hoàn toàn rõ khi chúng không phù hợp là như thế nào. Chúng sẽ vỡ tan, đằng ấy ạ. Đẹp tuyệt trần!”


    Mắt hắn long lên trong khi ta bĩu môi, lắc đầu.

    “Chịu thôi!”. Rõ ràng không phải một cuộc đánh đổi hời.


    “Này anh bạn”, giọng hắn đột nhiên nghiêm túc. “Trạm Mặt Trăng không tệ thế đâu, nên dầu kể anh có chiến thắng và phù hợp hay không thì anh vẫn sẽ nhận được điều gì đó. Với những người như tôi thì Trạm luôn gửi lại chút ít đầu mối cho câu hỏi tôi mong cầu. Dù chúng chỉ là vài từ khóa tản mạn, nhưng tôi chưa bao giờ thấy như thế là không đáng cả.”


    Nói rồi thì hắn có vẻ hằn học bỏ về phía giường.


    Tiếng ngáy của hắn rất nhanh đều đều phát lên. Trong bóng khuya tĩnh mịch chỉ có một mình, ta cứ thấy bản thân trơ ra, rồi thở dài vô vọng bối rối. Nghĩ đi nghĩ lại thì thật sự ta rất băn khoăn. Chẳng ai biết chuyện gì sẽ xảy ra cả, liệu đi thì có tốt hơn hay không? Mà lỡ như có điều gì đó ta không lường chuẩn bị trước được thì phải giải quyết, đối mặt thế nào đây? Như cái cách cậu gãy chân trong cơn bão lần thứ một ngàn vậy. Ta thì chẳng mong điều ấy chút nào, thất bại của Cây Sự Sống đã dạy ta một bài học rằng: điều gì cũng phải suy xét cẩn thận. Nhưng không đi theo hắn thì thật lòng, ta cũng không có phương án hay kế hoạch nào khác. Thành thử, cả đêm hôm đó ta cứ trằn trọc lật người phân vân không sao ngủ nổi. Dù có cố gắng tự an ủi mình, hay rằng có một ai ở bên an ủi, thì tương lai như một hố sâu hun hút đen ngòm không thấy đáy vẫn cứ nằm chình ình đó, như thể chỉ chực chờ một lúc nào mình không để ý, sẽ hút lấy mình. Thế là tàn đời!


    Mặt trời đã ló rạng, ánh sáng nhàn nhạt hắt từ ngoài hành lang vào bên trong buồng bọn ta nằm.

    “Sao?” Tên Thợ Săn hỏi với điệu bộ ngái ngủ.

    Ta đã thức trắng cả đêm. Khi hắn hỏi thì cầu mắt đã sưng húp và tái dại cả.

    “Lung lắm.”

    “Đúng là…” Hắn cười cợt và bỏ đi ra phía ngoài.

    “Ở tuổi này thì tôi khó được quyết định sai anh bạn ạ.”

    “Ai nói thế? Ai?” Tiếng hắn léo nhéo trong khi mồm vẫn đầy bọt xà phòng. “Vớ va vớ vẩn!”


    Âm điệu có vẻ cục cằn của hắn làm ta bật cười trong cơn rệu rã. “Ai nói thế nhỉ?” Ta tự hỏi.


    “Không thử thì chịu.” Hắn nhún vai bước vào trong buồng khi mặt vẫn còn dấp dính nước. “Tùy đằng ấy thôi, tôi cũng chẳng ép. Có khi thời gian phí hoài khi trước làm đằng ấy nản lòng và sợ sệt. Cái đó tôi lại không quản được, nhưng dù sao thì nhớ nhé.” Hắn nháy một bên mắt. “Chỉ cần để ý một chút thôi. Chúng lúc nào cũng ở quanh quẩn đằng ấy.”


    Ta từ biệt hắn ở đảo Vakvak, kể cũng tiếc vì từ đó thì không có cơ hội gặp lại tên đó lần nào nữa. Ấy thế, hắn đã gieo vào đầu ta một ám ảnh về Trạm đến độ mỗi khi rảnh rỗi vào cuối những chiều hoàng hôn, những câu chuyện trong chuyến hành trình của hắn cứ vọng về.


    Khoảng chừng sau hai tuần loanh quanh cuộc sống trên đảo thì ta bắt đầu hối hận vì đã không theo hắn. Cuộc sống ở đảo Vakvak cũng giống như ở đảo Socotra như cậu thấy thôi, ta cũng phải tự kiếm sống bằng các công việc lao động tay chân, đem củi và cá ra chợ bán đổi lấy tiền tiêu các đồ dùng khác. Cũng may thay một ông bác sống gần rìa biển đã cho ta tá túc cùng. Lão Hindbad, cũng là một người gốc Ấn giống ta. Lão có gương mặt khắc khổ và đôi mắt đục ngầu ảm đạm. Lão thường nói suốt cả ngày, toàn những chuyện không đâu, kiểu những chuyện mà lão không hài lòng. Lão rất ghét căn nhà lợp bằng cành khô không chịu được những ngày mưa, lão ghét ả bán cá hay cân điêu, rồi lão ghét luôn cả bộ quần áo trên người mình. Ấy thế, lão chỉ càm ràm thế thôi, càm ràm suốt ngày, càm ràm đến mức ta muốn phát bệnh, và chẳng bao giờ xách mông để đi làm gì khác cả. Lão chán đời hay đúng hơn lão đã đã chết lâu rồi, chỉ là chờ cho cái thân xác về với đất mẹ là được yên thân.


    Ta mang tâm trạng ức chế như thế cho tới một ngày đi chặt củi bên bìa rừng. Phải, một Trạm Mặt Trăng, một Trạm Mặt Trăng thật sự! Ta đã dụi mắt mấy lần để chắc chắn mình không nhìn lầm Sim ạ. “Trạm Mặt Trăng có những bờ tường trong suốt”, cậu còn nhớ chứ, như ta đã kể rồi đó. Quả là thế thật! Khung cảnh bên bìa rừng khi đó đột nhiên mờ và cộm lên hơn bình thường, thể như có lớp băng mỏng nào chồng phía trước. Ta nhíu mày và nhủ mình hẳn nhìn lầm hoặc mặt trời nóng quá làm hoa mắt. Làm gì có chuyện kỳ lạ dễ dàng tới thế? Lẽ thường, ta sẽ không nghi hoặc gì đâu, nhưng âm thanh của tên Abyssinia lại vọng lại lần nữa trong đầu: “Chỉ cần để ý một chút thôi. Chúng lúc nào cũng ở quanh quẩn đằng ấy.” Một hy vọng nhỏ bé trỗi dậy, ta cứ thế theo bản năng vươn tay ra phía trước để sờ lại cái lớp lợn gợn vẻ như là bờ tường ấy.

    Rụt!

    Thề có Trời, tay ta giật lại ngay tức khắc và cả người bổ nhào ra phía sau. Ta trợn tròn mắt và há hốc đứng hình hồi lâu. Cảm giác mát lạnh trên tay hoàn toàn chân thật. Có thứ gì đó, chắc chắn có thứ gì đó. Vô vàn câu hỏi xảy đến và ta đứng đực ra. “Là Trạm! Là Trạm phải không?” Ta nhủ thầm. Độ quan sát một lúc, ta bắt đầu nhìn ra khối lập phương ấy. Nó to đến cỡ này, hừm đến hơn hai thước đấy và ta bắt đầu thấy nó phát ra ánh sáng dìu dịu tựa như ánh sáng của Mặt Trăng vậy.


    “Mình có nên không nhỉ? Lỡ đâu…”

    - Sindbad! - Âm giọng của lão Hindbad lại kéo ở bên ngoài bìa rừng.

    Hoàng hôn rực lửa lại nằm bên kia chân trời. Ta nghĩ tới những mẩu chuyện mà lão lúc nào cũng kể và cách tên Thợ Săn Mặt Trăng đã cục cằn đáp trả khi trước: “Ai nói thế? Ai? Vớ va vớ vẩn.”


    Tiếng rìu buông trên nền đất nghe nặng trịch. Ta không biết phải bước vào Trạm Mặt Trăng bằng cách nào, tên Thợ Săn đã không nhắc tới điều ấy, nhưng giờ khắc đấy thì ta chẳng còn nghĩ được gì khác cả. Ta không muốn hối hận gì nữa. Thế là quá đủ rồi. Phải, thế là quá đủ rồi! Ta không muốn sống như lão Hindbad. Không, không thể như vậy được, ta cần rời đi. Đi đâu cũng được, miễn là rời đi. Thế là, ta nhắm chặt mắt, đầu móng tay bấm chặt vào da, lấy hết sức bình sinh lao đầu chạy về phía trước.


    Và xuyên qua.
     
    Chỉnh sửa cuối: 18/1/22
    blankboy2002Giáo Sư Ngốc Nghếch thích bài này.
  10. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    - Úi cha!
    Giọng bất ngờ của một bé gái non choẹt vang bên tai. Tay chân vẫn ổn và toàn thân không có đau đớn gì hết. Ta thở phào mở mắt khi nghe tim đã đặt trở lại vị trí ban đầu. Nhưng khi ngước lên xung quanh, họng ta lại cứng ngắc hoàn toàn, trong khi mắt trân trân để tiếp thu mọi thứ đang ngay trước mặt mình. Ta ở trên trời Sim ạ! Thiên đường hay chăng? Ta không biết. Dù đã được nghe kể từ trước, nhưng ta không thể ngờ Trạm có thể tới mức độ đấy. Trên đầu toàn là mây, và xung quanh ngoài khoảng không tối đen như hũ nút tỏa ra vô vàn những vì sao sáng rừng rực. Chúng không lấp lánh bé ti hin như khi ở dưới mặt đất ta thấy đâu, chúng lớn chừng này này, phải lớn lắm, và tự thân chúng tỏa ra ánh sáng nhàn nhạt. Mặt đất gồ ghề sỏi đá như đi trên dãy Haghier vậy, nhưng chúng chỉ chừng có độ mấy thước, bằng cái trạm xá là cùng. Vẻ như nếu không cẩn thận ta sẽ văng ra khỏi cái nơi chốn mà ta đang đặt chân vậy. Khối lập phương bé chừng ấy đang mở ra một không gian hoàn toàn khác lạ, cả chiều ngang, chiều cao hay chiều dài. Phải, phải, đều không thể tưởng tượng trước được!

    - Chú là tay mơ đấy à? - Bé con khi nãy khúc khích cười nói bằng tiếng Ấn.

    Đó là cô nhóc chừng cỡ hơn tám tuổi, nhưng giọng điệu lại vẻ như già hơn số tuổi đó một chút. Mắt nhỏ ánh xanh tinh ranh hệt một con cáo trên làn da trắng nõn của mấy tên người Bồ. Nó mặc một bộ đồ tay bồng kiểu Âu của mấy chú hề trong gánh xiếc, và ngồi khoanh tròn trên tấm thảm được trải thẳng dưới mặt đất. Vẻ như ta đã lạc ở trên Mặt Trăng, hay một Vì Sao, một thiên thạch, hay một hòn đá khổng lồ nào đó. Ta sững sờ, và câm như hến trước bé con trước mặt. Nó là người hay là ma? Hay là thần linh phương nào? Ta chịu chết.

    - Ha ha! - Bé con bật cười khanh khách, tới mức ngã lăn cả ra thảm. Vẻ như ta đã có một điệu bộ hài hước và đần độn lắm. - Chú quả là một tay mơ buồn cười nhất trên đời!

    - À… - Ta bắt đầu gãi đầu.

    - Chú lại đây đi!

    Nhỏ ta thích thú vươn cẳng tay gầy nhẳng về phía ta mà vẫy. Ta lúc này đã nghĩ tới chuyện bỏ chạy, nhưng không hiểu lúc đó dũng cảm nào đã đẩy ta về phía trước. “Mày phải bình tĩnh. Cứ thử thôi, không sao cả, không sao cả.” Ta đã nói thế với mình đấy. Ta cố lặp đi lặp lại điệu của tên người xứ Abyssinia. Nói thật, quãng đường đi từ chỗ chôn chân ban đầu tới thảm con bé thực sự rất khó khăn để có thể đi lại bình thường. Đột nhiên nhẹ bẫng ấy. Thật sự! Ta không hiểu tại sao, nhưng nếu không ghìm người xuống, thì cơ thể như bị một lực nào đó đẩy tưng tưng lên tầng không, và gió không hiểu từ chốn nào, cứ phả thẳng đẩy mình lùi về sau. Mất một lúc, khi chạm tới tấm thảm thì mọi chuyện đã hoàn toàn bình thường. Gió đã lắng hẳn xuống.

    - Chú biết luật rồi chứ hả? - Con bé vừa chống cằm vừa ngáp.

    Trước mắt là một bàn cờ hình vuông có các nốt chấm viền xung quanh tạo thành đường đi. Giữa đó là hai lọ đá chứa vài mảnh giấy đã nhàu nát và lấm bẩn cả. Vẻ như là một trò chơi, ta thấy hình một con cá và một con bò nằm ở hai đầu của bàn cờ.

    - Đây là lá số. - Nhỏ chỉ về phía lọ màu xanh. - Chú bốc được số nào thì con bò của chú đi từng đó. Còn đây là lá thời vận. - Tay con bé chỉ vào lọ màu đen còn lại, rồi lia nhanh vào những nốt chấm cùng màu. - Chú dính vào ô này thì phải thực hiện thử thách. Vậy thôi.

    - Có phải Trạm sẽ trả lời hết mọi câu hỏi nếu chú thắng cháu?

    Ta vẫn nhớ rõ là giọng mình hoàn toàn run rẩy. Con bé chẹp một tiếng rồi đập tay lên trán, nhăn nhó mặt mày:

    - Chú không để ý gì à? - Giọng nó hoàn toàn mất kiên nhẫn. - Bên kia kìa. - Nói rồi, nó chỉ tay về phía sau lưng của tôi.


    Lúc này đây, tôi mới quay ngược người ra sau và phát hiện giữa tầng không nhấp nháy một thanh chữ đương phát sáng. Tựa hồ chúng viết bởi những vì sao vậy. Rất nhanh, từ tiếng La - tinh, những viên đá phát sáng ấy đổi chỗ để xếp thành tiếng Phạn.

    “Khi hiểu được bàn cờ, người sẽ tìm thấy mọi câu trả lời.”

    “Hiểu được bàn cờ”, ta lặp lại. Đó là một cụm khó cắt nghĩa chính xác. Hiểu cái gì cơ? Hiểu bàn cờ là hiểu luật ư? Ta đã hiểu luật đấy thôi? Nhưng nhiệm vụ có vẻ chưa được hoàn thành. Vẻ như ta còn phải thắng con bé và hoàn toàn tìm ra lối tắt trong trò chơi có vẻ dễ dàng này. Nó liệu có là một đối thủ đáng gờm không nhỉ?

    - Thế nào? Nếu tôi bắt kịp chú thì chú sẽ thua đấy. - Mắt con bé bắt đầu sáng lên và nốt ruồi trên nửa miệng trái của nó dường như đậm một vẻ tinh ranh sốt ruột. - Nhường chú lượt đầu. Coi như là huề với lần trước.

    - Lần trước?

    Ta thắc mắc trong khi bốc một lá phía lọ màu xanh. Số 4. Viên đá hình con bò như hiểu ý, tự động đi bốn ô trong khi ta trợn mắt ngạc nhiên nhìn. “Có thể hiểu bàn cờ là hiểu cách vận hành của nó”. Nhỏ vỗ tay đôm đốp thích thú nhìn con bò đá.

    - Đúng rồi! Chú tới đây mấy lần rồi.

    - Thế hả? - Ta nhíu mày - Làm gì có chuyện đó? - Ta cố gắng nhìn kỹ gương mặt nhỏ và gắng nhớ lại.

    - Hồi chú bé tí, và còn đẹp trai.

    Ta bật cười khi nhỏ đã bốc một lá số. Con cá của nhỏ đi được sáu nốt chấm phía chéo bên kia bàn cờ.

    - Giờ thì sao? - Ta nghĩ là mình đã dạn hơi bởi vẻ thẳng thắn trẻ con của nhỏ.

    - A ha! Tôi hơn chú hai bước. - Nó reo lên rồi làm mặt quỷ. - Giờ xấu òm!

    Lượt kế ta cần tránh số ba. Rất tiếc Sim ạ, không như cậu đoán, ta đã tránh được ô thời vận. Lúc đó ta thở phào, quả thật ta thấy sợ nhiều hơn là tận hưởng như tên Thợ Săn đó nói. Tốt nhất là thoát càng nhanh càng tốt, ta ngửi thấy một mùi nguy hiểm nào đó chực chờ nuốt trọn lấy mình nếu còn tiếp tục ở lại lâu hơn. Cái tên Săn Mặt Trăng đúng là ba hoa. Gì mà đẹp tuyệt trần và xứng đáng? Ta phải nói chuyện và chơi một trò chơi với đứa con nít giữa cái nơi hoang vu, đến một cái cây còn không có. Thật chẳng ra thể thống gì. Đứa trẻ lúc đấy thì có vẻ hoàn toàn thất vọng vì ta thoát ô thời vận, nó thọc tay lấy thêm một thăm số.

    - Ha ha! - Ta mừng rỡ buột miệng.


    Con bé trúng ô thời vận! Thật đấy! Thật là xui xẻo cho nhỏ! Cũng tội lỗi lắm khi ta mừng rỡ như thế, nhưng trông vẻ tụt hứng của nhỏ thật là khoái trá. Làn da trắng của con bé sa sầm xuống và nó lườm ta một cái đến cháy xém cả mặt.

    - Nói cho chú biết, trò này tôi làm ra đấy! - Nhỏ hằn học. - Không gì làm khó được tôi đâu.

    Ta bật cười trước câu nói của nhỏ, đúng là trẻ con! Nhưng xem nào, nếu trò này là từ nhỏ làm ra, hẳn ta còn phải hiểu nhỏ đang muốn nói cái gì trong bàn cờ này. Cũng có khi nhỏ sẽ đại diện cho Trạm, để “chọn” người phù hợp? Lẽ thế, ta hơi nhếch miệng cười một chút vì vẻ như mánh khóe trong Trạm Mặt Trăng sẽ không khó như ta nghĩ.

    - Ừ! - Ta đáp nhỏ.

    - Chú đang cười tôi đấy à? - Nhỏ lườm tôi. - Tôi thấy hết đấy nhé!

    Rất nhanh nhỏ lấy một ô thời vận và đọc lớn nó.

    “Trồng cây chuối rồi hét to bằng hơi bụng câu: Đồ ngốc nghếch.”

    Ta cười thành tiếng. Thật sự! Trạm Mặt Trăng đúng là dành cho trí tưởng tượng của trẻ con mà thôi. Ta lắc đầu nghi hoặc về câu nói của tên Thợ Săn Mặt Trăng lẫn cái cách hắn say đắm Trạm. Thôi nào, chỉ là một kẻ trốn tránh hiện thực và ôm trong mình giấc mộng con trẻ. Ta đã lầm lẫn mà tin lời kẻ như thế. Ôi gì chứ? “Trạm Mặt Trăng, Sindbad ơi là Sindbad”, ta tự nhủ lòng, “trăm lần tới Cây Sự Sống mà vẫn ngây thơ đến vậy”. Lý ra ngay từ đầu ta không nên ngu ngốc như thế. Và vẻ như trông ra điệu giễu cợt mỉa mai ấy, nhỏ giận dữ và hét lên.

    - Này!

    - Nào, tiểu thư! - Ta nhẹ giọng. Lúc này thì ta không trông đợi gì vào Trạm nữa rồi. - Mời!

    Con bé hếch cằm, rồi đứng lên. Người nó nhỏ thó với những xương cẳng tay gầy tái xanh. Bộ quần áo với phần tay lùng bùng màu đỏ, quần thì kẻ sọc xanh vàng. Nó có vẻ lúng túng làm sao có thể trồng cây chuối một cách duyên dáng. Thật là vậy đấy! Sau cùng, nhỏ có vẻ khó chịu với việc thể hiện, và quyết định gạt phăng sĩ diện mà cắm cả đầu xuống đất. Mặt nó đỏ lự để giữ cho cơ thể cân bằng theo hướng lột ngược.

    - Đồ ngốc nghếch! - Nó nhìn vào mặt ta mà rằng. Cứ ý như là đang mắng ta vậy. Thật là!

    Sau đó, ta vỗ tay cổ vũ nhỏ. Dù sao con bé cũng là con gái mà.

    - Chú dính ô thời vận rồi kìa! - Nhỏ reo lên khi con bò của ta đi theo thăm số đã bốc. Âm thanh nghe như tiếng chuông bạc.

    Vậy đấy, Sim! Lúc cậu đang cười thì có khi run rủi đang chực chờ kéo tới mà đổ úp xuống.

    “Hẳn không quá khó đâu!” Ta nhủ thầm khi những mảnh giấy bên lọ thời vận cứ nháo nhào trong lòng bàn tay. Cảm giác thô ráp của những tờ giấy đáng sợ hơn ta tưởng. Không hiểu con bé sẽ làm trò quỷ gì nữa. Ta bắt một lá thăm gấp làm tư và mân mê để mở.

    “Hãy khóc to.”

    - À há! Dễ ợt. Chán phèo! - Nhỏ bật ngửa ra sau.

    Ấy thế ta thì sững sờ Sim ạ. Khóc ư? Không đâu tự dưng lại khóc. Nói thật rằng ta đã không khóc từ rất lâu. Kể cả trăm lần thất bại đi, lạc lối trên Bahrain ta cũng không khóc lấy một lần. Ta đã quá quen chuyện khổ sở và đời bạc đãi để mà rơi thêm một giọt nước mắt nào. Hồi đó ta nghĩ thế Sim ạ. Và với vẻ kênh kiệu ấy, ta thấy mình chẳng thiết gì phải khóc để thắng trò chơi với một con nhóc cả. Ta nắm tờ giấy dò hỏi:

    - Nếu chú không vượt được thì sao?

    - Đơn giản mà? Sao lại bỏ? - Nhỏ nhíu mày. - Nhưng cũng chẳng sao, chú phải lùi đi hai bước nếu bỏ qua thời vận.

    Ta gật gù và chấp nhận chuyện lùi đi hai bước. Hẳn cậu cũng ngạc nhiên lắm, nhưng ta thấy chẳng quái gì tôi phải mắc mệt làm trò đó cả. Cùng lắm là thua cuộc, dù sao thua cuộc thì Trạm sẽ vỡ tan, và ta cũng nhanh chóng thoát được chuyện này. Nhưng lý do lớn nhất thì ta cho rằng, ta đã hết nước mắt tự lâu rồi.

    Nhóc nhanh chóng tiếp tục bắt được lá thăm số năm và đi quá nửa đuổi kịp ta. Ta cũng theo sau mở ra tờ lá số kế. Cậu đoán xem? Số hai. Phải, là số hai, Sim ạ. Thật trùng hợp bất ngờ, ta lại tiếp tục rơi vào ô thời vận trong vẻ khoái chí của con nhỏ chảnh chọe.

    “Thôi nào!” Ta rên rỉ thầm nhỉ. “Xin Trời thương xót!”

    “Hãy khóc to.”

    Lại một lần nữa! Ta thật sự đã nghĩ là nhỏ đã giở trò, không thể nào hai lần bắt thăm đều dính cả như vậy.

    - Chỉ là khóc thôi mà. - Nhỏ càm ràm. - Tôi có thể khóc cả ngày. Chú nghĩ tới cái gì buồn nhất trần đời ấy. Buồn hơn cả chuyện không được ăn.

    - Chú đã trở thành một người đàn ông rồi. - Ta cười và nghĩ mình phải lùi thêm hai bước.

    - Thì sao? - Giọng nhỏ đột nhiên cao lên.


    Trong bóng tối và ánh sáng, gương mặt nhỏ đỏ bừng lên như sắp khóc. Ta vừa ngạc nhiên vừa cảm thấy điềm không lành.

    - Tôi hỏi chú thì sao? - Mắt nhỏ long sòng sọc. - Chú đã lớn thì sao chứ?

    Ta im lặng và cố gắng tìm một câu nào đó làm dịu cơn tức giận bất ngờ từ nhỏ.

    Nhỏ chỉ tay ra ngoài phía khoảng không.

    - Ngôi sao kia đã buồn hai triệu năm khi nó từ bỏ gia đình của nó để chuyển tới đây sinh sống.

    - Ở tinh cầu cách đây bốn mươi dặm ánh sáng, một anh chàng đã ở chốn đó để khóc hết trọn ngày trong một tháng, khi anh ta thất vọng với bản thân mình.

    - Mỗi khi tôi thua ai trong bàn cờ, tôi cũng sẽ khóc. Chuyện đó thì có gì mà đáng xấu hổ?

    - Không, ý chú không…

    - Chú nói thế còn gì? - Nhỏ gắt lên. - Chú nghĩ tôi là đứa mít ướt chứ gì? Và tôi khóc vì tôi nhỏ con yếu đuối?

    Nhỏ tức thật rồi. Nhỏ đứng phắt dậy và bỏ đi trong một cơn ấm ức vô lý. Ta thực sự không có ý định nói gì tổn thương nhỏ, nhưng nhỏ đổ cho ta cái tội coi thường. Ta tiếp tục đực ra. Thật sự, ta đang không hiểu rốt cuộc Trạm Mặt Trăng vớ vẩn này muốn ta làm cái gì nữa. Ta phải hiểu bàn cờ kiểu gì đây khi bàn cờ đang đưa ra những yêu cầu vô lý, từ người chơi với ta, kể cả thời vận. Luật chơi ta đã nắm rõ rồi đây, chẳng lẽ ta còn phải vượt qua tất cả thời vận? Nhưng thời vận đưa ra thật sự rất không cần thiết. Như cậu cũng thấy, nó được làm từ một đứa nhóc. Ấy thế, lúc đó, không hiểu sao ta nghĩ mình cần làm dịu cơn bực tức của nhỏ. Có lẽ là ta cũng tự nhận thấy sự ngạo mạn của bản thân mình.

    Kiếm nhỏ thì chẳng khó gì. Nhỏ nấp sau một tảng đá lớn không xa tấm thảm và thút thít khóc.

    - Này… - Ta khều nhỏ.

    - Gì! - Nhỏ gắt lại với nước mắt rơi đầy má và đôi mắt ửng đỏ như con thỏ con.

    Nói thật Sim ạ, ta hoàn toàn mù mờ. Đã quá lâu rồi! Thật sự là vậy! Thêm nữa, trăm lần đi tới Cây Sự Sống đơn độc làm ta hoàn toàn quên mất cách tiếp xúc với người xung quanh sao cho phải nữa chứ.

    - Thực ra… - Ta gãi đầu. - Chú không có ý nói thế.

    - Chú đã bỏ tôi. - Nhỏ uất ức. - Chú đã bỏ tôi khi chú còn bé tí.

    Ta im lặng. Thật sự, ta hoàn toàn không hiểu mình đang nghe cái gì nữa Sim ạ. Nhỏ ta cứ nói chuyện ở tận đẩu tận đâu.

    - Từ từ nhé, trước mắt…

    Nhưng cậu biết mà Sim, con bé đó thì làm quái gì có chuyện rạch ròi.

    - Chú đã không chịu khóc và bỏ tôi. - Nhỏ tiếp tục. - Rất lâu. Chú đã đi rất lâu rồi. - Nước mắt nhỏ không biết từ đâu lại ào ra. - Chú bảo rằng, vì chú là Kẻ Lãng Khách, nên tôi sẽ không bao giờ hiểu được điều đó. Nhưng ai chẳng phải khóc? Chú chê tôi là đồ yếu đuối. Không, không hề. Chẳng có gì đáng xấu hổ ở đây hết. Chú cũng vậy.

    - Chỉ là trò chơi thôi mà… - Ta cố gắng chen vào giữa giọng nói uất ức.

    - Chú nghĩ đây là trò chơi ư? - Nhỏ lại gào lên. - Chú nghĩ tôi đợi chú sau chừng ấy thời gian và chú coi tôi như một trò chơi ư? Chú chỉ muốn thắng thôi phải không?

    Ta trơ mặt và câm như hến. Thật sự. Ta chẳng hiểu cái quái gì cả. Nhỏ vô lý hết sức. Thế rốt cuộc là nhỏ đang nói cái quái gì? Cái Trạm muốn ta làm cái gì? Ta phải thắng tôi mới được chọn, ta phải làm vừa lòng nhỏ thì Trạm mới chọn ta.

    - Tôi đang hỏi chú đấy! - Con bé lại gào lên.

    Lúc này thì ta phát cáu. Và ta thực sự rất tức giận. Rõ là nó đang quay ta như quay con dế.

    - Nghe này. - Ta nghiêm giọng. - Chú không coi cháu là trò chơi. Cháu là cháu. - Tôi nhíu mày. - Nhưng bàn cờ đó có luật của nó, và chú tới đây với nhiệm vụ thắng nó. Chú không khóc vì chú đã hết nước mắt rồi. Chú có thể chờ đến lá thăm thời vận khác để vượt qua, chuyện đó thì có gì sai? Phải, chỉ vì mình yếu ớt mới khiến những thứ khác tổn thương mình. Nước mắt không giải quyết vấn đề cho cuộc đời chú. Chú phải học cách làm quen với chai sạn. Chỉ vậy thôi.

    - Nhưng chú vẫn buồn chứ? - Nhỏ ngước mắt. Mái tóc của nhỏ lòa xòa.

    Ta không muốn trả lời câu hỏi này.

    - Chú vẫn buồn phải không? - Nhỏ lặp lại.

    - Chú có buồn. - Lần này nhỏ khẳng định thay vì hỏi. - Chú không chối bỏ được điều đó đâu. Chú sợ khóc. Chú sợ thất vọng. Chú sợ mình yếu đuối.

    Và ngay lúc đấy, Sim ạ. Ngay trong khắc đó, toàn bộ vùng không gian tưởng như vô cùng ấy rung lên bần bật! Chúng rung như có động đất! Những vì sao và cả khoảng không tưởng như vô cùng kia lắc lên dữ tợn. Ta theo bản năng ôm lấy đứa nhỏ. Cánh tay nhỏ trong sợ hãi mà bám rịt lấy lưng ta. Trạm Mặt Trăng đang nứt vỡ. Nó đang nứt vỡ. Ta lẩm nhẩm rằng mình đã thua cuộc dù chưa kịp hiểu gì. Âm thanh trong bóng tối nghe sống động như tiếng một căn nhà đổ, hay tiếng một bức tường nào đã bị đánh sập. Ầm ầm, ầm ầm. Tiếng đá rơi tứ phía. Tưởng như mặt đất đương rung lên và trên trời đột nhiên có viên đá nào sẽ rơi đè hai người bọn ta. Ấy thế, trong lúc ấy, bàn tay ta vốn ôm nhỏ chẳng còn cảm thấy hình hài đó nữa. Đứa nhỏ dường như đã biến mất. Ta mở bừng mắt trong sợ hãi và giật mình khi không còn thấy cánh tay gầy nhẳng bám lấy mình. Nhỏ đã biến mất thực rồi. Ta ngơ ngác ngước nhìn ra xung quanh: chẳng còn vì sao nào cả, chẳng còn bàn cờ trò chơi nào nữa, chẳng còn mảnh đất gồ ghề nào hết. Ta đang bên bìa rừng, và trên đầu là muôn những mảnh sao vỡ tan. Chúng rơi lấp lánh đầy trên tay, trên vai, trên tóc. Chúng vương như những hạt bụi tiên màu xanh lấp lánh nào. Lúc đó, không hiểu sao, họng ta nghẹn ắng cả lại.

    - Sindbad, tôi gọi cậu mãi! - Giọng lão Hindbad vang từ đằng xa.

    - Tôi sẽ rời đi lão ạ. - Ta nhìn lão với nước mắt rơi tràn trên má mình không biết tự bao giờ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 18/1/22
    blankboy2002Giáo Sư Ngốc Nghếch thích bài này.
  11. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Sau lần ấy, trong vòng một năm ta quyết chí chu du nhiều nơi, cũng đã tham gia vào không ít những Trạm Mặt Trăng khác. Tổng thảy đã lên tới bốn mươi tám Trạm. Ấy thế, nói thật, tâm thế của ta phần nhiều là dạo chơi thử sức. Tự bản thân biết mình vẫn còn non kém, nên việc tham gia Trạm thực chất là ta tìm hiểu cách vận hành cũng như kiếm lấy cơ may đổi đời hơn là dùng sức mình. Khi vỡ tan ở Trạm thứ bốn mươi tám, ta bắt đầu dừng lại và nghĩ xa hơn. Đã một năm trôi qua, cũng không còn nhiều thì giờ nữa, lúc này đây nếu không nhanh chóng có đường hướng, rồi dồn hết tâm sức thì sẽ chẳng bao giờ ta có thể tiến đến cái đích mình hằng mong đợi. Việc cứ tham gia bừa phứa tới các Trạm hoàn toàn không phải là cách, dù thật lòng nó đã đem đến cho ta rất nhiều thứ đáng giá. Không thuần chỉ là kinh nghiệm, hay sự công nhận, những phẩm chất tốt đẹp đáng quý khác, chúng còn hơn cả thế. Chỉ ai từng trải thực qua Trạm, ắt sẽ hiểu những gì ta đang nói.


    Ngay khi ấy, duyên cớ làm sao ta lại nghe được một tin sốt dẻo. Mạng lưới bạn bè gần xa kháo nhau nháo nhào khắp các tụ điểm:

    “Chỉ cần anh chiến thắng nhiệm vụ đưa ra”. Chúng rầm rì với gương mặt kinh hãi. “Anh sẽ là vật chủ của Trạm. Một lời sấm truyền, thề có Chúa, chính tai mắt tôi đã thấy Trạm tuyên một lời sấm truyền.”

    Lời đồn bắt nguồn từ đám Thợ Săn người Hy Lạp vô tình tới Mumbai phía Tây Ấn Độ đã phát hiện sự khác thường từ một Trạm Mặt Trăng. Trên bờ tường trong suốt lần này đột nhiên nhấp nháy ánh sáng của dòng số theo lịch thiên văn và tiếng Ả Rập kỳ lạ: “Củ cải”.

    “Trạm đã từ bỏ quyền lựa chọn của nó. Hoàn toàn dựa vào sức mình, các anh thấy có lạ không? Mà nữa, lần này còn có từ khóa cho trước về nhiệm vụ? Nó định làm cái quỷ gì vậy?” Những tay thân tín với ta tụ tập tại một khách trọ rơi vào trạng thái nửa tin nửa ngờ.


    Dầu hoang mang nhưng bọn họ đều nhanh chóng khăn gói hành lý tới Mumbai, một phần để chứng thực lời đồn, phần còn lại để tham gia Trạm. Ta vẫn còn nhớ khi đó ta còn gần ba tháng để di chuyển từ thành phố Bagdad tới cảng biển Mumbai tại quê nhà. Thư từ của những tay bạn bè đều khẳng định lời đồn là sự thực, tuy vậy, ta chưa vội đi ngay. Tới sớm không phải là cách, thứ cần là chuẩn bị kỹ lưỡng kìa. Việc thất bại ở bốn mươi tám Trạm phần nào đã cho ta hình dung về yêu cầu từ Trạm. Anh không cần là người toàn diện, nhưng anh phải là người giỏi nhất trong vấn đề Trạm đưa ra. Có như thế anh mới xoay xở trước trăm đề bài quái đản từ Trạm, cũng như vượt qua từng ấy những tay Thợ Săn kinh nghiệm khác mà chiến thắng trong lần này. Với từ khóa Củ Cải, nội hai tháng, ta lao vào tập tất cả những gì Trạm có thể ra đề. “Không được để lọt, đúng vậy, không được để lọt”. Thời gian cứ bám sát nút ngay phía sau lưng ép tinh thần ta lúc nào cũng trong tình trạng cháy hừng hực. Từ tăng cường những mớ cơ thông qua việc chạy bộ, nâng khối vật nặng phục vụ cho “nhổ củ cải”, đến việc thuần thục dùng các dụng cụ cuốc xẻng để đào bới. Từ việc học hai mươi cách cắt tỉa đến các các công đoạn nhóm lửa, nêm nếm gia vị món củ cải hầm, ta đều bắt tay luyện tập nhuần nhuyễn. Nói thật, dù còn nhiều mơ hồ, nhưng ta ít nhất không còn vô hướng và hoàn toàn có kỳ vọng vào Trạm Mặt Trăng lần này. “Ta hoàn toàn có thể!”


    Khi còn một tuần là tới kỳ hạn, ta lên chuyến tàu tại bờ vịnh Pecxich để tiến tới Mumbai. Độ sáng thứ tư tàu băng qua bờ Ấn Độ Dương, ta đặt chân tới bến cảng và mất một ngày hoàn tất kiểm tra qua trạm gác của mấy tay Hà Lan. Hai ngày cuối cùng, ta cho phép mình nghỉ ngơi và dạo qua Trạm Mặt Trăng lớn nhất hành tinh ấy một lần. Mọi thứ đã sẵn sàng, hoàn toàn sẵn sàng, đạn đã lên nòng, tất cả những gì cần bây giờ là ngắm thật chuẩn mà bóp cò thôi. “Ta phải chiến thắng!”


    Ngày định mệnh ấy rốt cuộc cũng tới: Có lẽ khi cửa tử đã ở trước mặt thì anh chẳng còn thời gian mà lo với lắng nữa. Ta không nhớ rốt cuộc mình có sợ hãi hay không. Trong ký ức còn sót lại chỉ là những giây phút đối diện cuối cùng.


    - Chuẩn bị thôi anh bạn! - Tay Thợ Săn đứng cạnh nhếch mép trong khi chân hắn dậm không ngừng xuống mặt đất.


    3…


    Ta ngước nhìn bầu trời trong văn vắt dầu nắng hãy còn chưa lên. Mùi của đám đông ảm trong âm thanh xì xào huyên náo. Ta căng tai lắng nghe hòng bắt thêm chút manh mối hữu ích nào. Bụng dưới cứ cồn cào và bồn chồn lạ thường - một tâm trạng chờ đợi kỳ vọng quá mức đến sốt ruột.


    2…


    “Bình tĩnh! Bình tĩnh!” Ta nhủ đi nhủ lại, ép cơn nôn nao không trào lên trên họng.


    1…


    “Rào!” Nghẹt thở! Đám đông thể như cơn sóng tràn về phía trước. Chân ta không chạm nổi đất nhưng cơ thể đã bị cuốn theo dòng người đông nghẹt. Tiếng ào ào và cãi cọ phân bua như thể hàng trăm con dê, con bò đang rống cùng một lúc từ trang trại gia súc khổng lồ nào tại xứ Bahrain.


    - Từ từ, từng người một! - Âm giọng lạnh lùng vang lên từ hướng trên cao.


    Khi định hình được thì ta đã đi qua bờ tường.


    - Vâng, mời anh qua lối này!

    - Mời anh qua lối này.

    Đập vào mắt là ống chân to như cột nhà của sáu tên khổng lồ cao cỡ đến bốn mét chặn ở ba cổng gỗ lớn. Chúng đều ăn vận theo kiểu mấy tên nô lệ ở Ấn. Cỏ rậm dưới mặt đất và mùi ngai ngái sau mưa dậy lên bao xung quanh lành lạnh. Ta đoán ta đang ở một khoảng trống sâu trong rừng vì tám hướng đều chỉ có cây là cây - kiểu dáng cây nào cây nấy đều kỳ dị chen nhau không thành hàng lối rõ rệt. Phía bên trong cánh cổng có vẻ là một khu đất rộng, không có cổ thụ mọc, được rào bằng các rào gỗ đơn giản. “Nấu củ cải! Là nấu củ cải!” Âm thanh xì xào tứ phía.


    - Bàn thứ tư từ trái sang dãy bốn ngang.

    - Bàn thứ năm từ trái sang dãy sáu ngang.


    Mấy tay gác cổng khổng lồ hoàn toàn lanh lẹ sắp xếp đẩy người vào bên trong. Cho tới khi đám đông giãn ra được một nửa, thấp thoáng giữa đầu người, ta mới trông thấy chục dãy bàn đá ghi xám trải thẳng hàng trên khu đất rộng bạt ngàn. Chiếc xa nhất chỉ là một chấm nhỏ nếu vọng từ ngoài cổng nhìn vào. Nắng sớm ánh lên lớp mạ đồng của ba hình bán nguyệt kỳ lạ bên một mặt bên của bàn. Trông vẻ như là cửa bếp lò.


    - Mời anh, bàn thứ ba từ trái sang dãy tám ngang.

    Tiếp nhận lời tên canh cổng, ta đi theo hướng chỉ của một tay hướng dẫn trực sẵn ở đó. “Bàn ba từ trái dãy tám ngang”. Nắng mới lên ngang sào, hắt chéo trên những tầng lá bao xung quanh khu đất trống kỳ lạ giữa rừng. Tiếng cỏ sột soạt dưới đế ủng lẫn trong âm thanh ồn ào và í ới gọi nhau vẫn chưa dứt. Ta bối rối đi theo chỉ dẫn để tìm chiếc bàn của mình. Có tầm hơn hai mươi dãy bàn ngang xếp thành mười hàng dọc. Một bàn quả rất dài, cỡ đến gần bốn mét, bên dưới là ba cửa lò hình bán nguyệt để nhóm củi. Vài tên vào trước đã thử mở cửa bếp: lộ rõ phần rỗng bên trong bàn lẫn củi khô được đặt để sẵn. Khi ta tìm được bàn dãy hàng ngang thứ tám, đánh số ba từ trái sang thì đã có hai tên Thợ Săn khác đứng ở đó.


    - Sindbad?

    - A? - Ta cố hình dung tên Thợ Săn đô con cao hơn mình một cái đầu, có quai hàm bạnh và đôi mắt sâu xanh lơ đứng đối diện đã từng gặp ở đâu.

    - Tên của cậu có trên mặt bàn kìa. - Hắn cười, nhe ra một bên răng nanh. - Chào. Tôi là Hassan.


    Ta nhìn theo hướng hắn chỉ và quả thực đã có sẵn tên ta đã được khắc trên đó. Lúc này để ý kĩ mới thấy, có ba lỗ tròn cỡ miệng cốc, thông với một cửa lò đốt, vị chi trên bàn tổng cộng có chín bếp, ứng ba cửa lò với ba người tham dự. “Nấu nhiều món củ cải cùng lúc ư?” Ta lẩm bẩm.


    - Chưa thấy đề nhỉ? - Anh chàng nhỏ thó, thấp bé với làn da trắng xanh đứng đầu bàn bên kia, hướng mặt về phía ta và Hassan. Anh ta nói mới thấy nhiệm vụ lần này vẫn chưa hiện lên trên những bờ tường. - Lần đầu tiên tôi tham gia đấy. Ôi Chúa ơi!

    - Lần đầu tiên? - Hassan vẫn khoanh bắp tay lộ rõ cơ trước ngực, trố mắt nhìn về phía bàn của cậu ta. - Gớm phết nhỉ? Odo à? - Hắn ta khấp khểnh cười, nụ cười vẻ giễu cợt.

    Không kịp để Odo trả lời, những chiếc bàn bỗng nhiên rung lắc từng nhịp và tiếng rầm rập đều đều thu hút ánh nhìn của tất cả. Từ phía trên cùng một người đàn ông cao tới năm mét, còn to lớn hơn cả những tay gác cổng phía ngoài. Hình thù kỳ dị với chiếc lưng gù nổi cộm đằng sau trong khi phần da nửa bên mặt chảy xệ, như thể di chứng bị bỏng, xô đường nét mắt mũi trở nên vặn vẹo biến dạng khác thường. Mỗi bước ông ta dậm chân xuống mặt cỏ lại tạo một cơn chấn động không hề nhỏ.


    - Chào mừng toàn bộ các anh đã tới Trạm Mặt Trăng đặc biệt lần này. - Giọng ông ta rền như sấm. - Xin tự giới thiệu, tôi, đại diện từ Trạm sẽ phổ biến nhiệm vụ tới những người tham gia. Không làm mất thời gian lâu nữa, hẳn các anh đã biết… - Ông ngừng một chốc. - Trạm sẽ bỏ quyền lựa chọn của chính nó. Chỉ cần anh là người chiến thắng nhiệm vụ đề ra, anh chắc chắn sẽ là vật chủ của Trạm. Và ngay lúc này đây, - Hắn cố ý dừng lại. - Tôi xin thông báo yêu cầu từ Trạm. - Hắn hít mạnh một hơi và nghe rõ tiếng Ả Rập của hắn bật qua từng kẽ răng. - “Luộc củ cải”.


    Âm thanh xì xào. Ta nghe tim mình đập hẫng một nhịp.


    - Đúng vậy. - Hắn cao giọng lần nữa. - Trước hết, nhiệm vụ của các anh là luộc chín củ cải. Thời gian sẽ bắt đầu tính khi tôi ra chỉ thị và dừng lại khi người đầu tiên trong các anh thông báo luộc chín hoàn tất ba củ. Tuy thế, nếu củ cải của người thông báo ấy chưa chín thì phần tham dự của anh ta chính thức bị hủy bỏ và tất cả những người còn lại sẽ tiếp tục cho tới khi người kế tiếp thông báo hoàn thành. - Hắn lại ngừng lại và thở. - Nếu nhiều hơn một người vượt qua ải đầu, các anh buộc lòng phải tham gia nhiệm vụ kế tiếp là vòng đánh giá. Vì Trạm chỉ có một vật chủ, nên tay Thợ Săn nào luộc củ cải tốt nhất theo các tiêu chí Trạm công khai đề ra sẽ là người chiến thắng Trạm lần này. Ngay bây giờ, - Giọng lão đột nhiên vội vàng và lão hất tay phải lên cao quá đầu. - Chúng tôi phân phát cho mỗi người một số dụng cụ cần thiết. Khi tất cả đều có đủ dụng cụ, tôi sẽ tuyên bố phát động thời gian.


    Rất nhanh, những tay ở trần và mặc quần thụng xám giống hệt nhau bắt đầu đi từ dưới bờ rào chắn đi lên, mang theo đồ phân phát như lời người đại diện nói. Tất cả nguyên liệu bao gồm một con dao gọt củ quả, mười củ cải trắng, ba nồi sắt, một xô nước đầy, một cặp đũa, một bó củi lớn và cuối cùng là hai hòn đá đánh lửa.


    - Có ai có thắc mắc nào? - Ông già từ Trạm cất giọng. Đôi mắt chảy xệ của ông ta đảo một vòng không thấy cánh tay nào. - Rất tốt! Vậy thì… Thời gian - Ông kéo dài giọng.

    - Tôi! - Cánh tay và giọng nói vang từ phía dãy bàn số hai vội vã ngắt lời. - Làm thế nào để thông báo mình hoàn thành thưa ông?

    - À, phải rồi! - Lão đập tay vào trán. - Hãy dùng dao đập ba lần vào bàn đá. Trạm sẽ tiếp nhận thông tin và tiến hành kiểm tra củ cải.

    - Vậy còn tiêu chí từ Trạm?

    - Ha! - Lão thích thú bật cười thành tiếng. - Vội vàng quá anh bạn. Tiêu chí sẽ được công bố từ ba người đánh giá sau khi qua vòng một. Đó là luật Trạm vận hành, không có thắc mắc. - Lão ngừng một chốc vẻ chờ đợi. - Còn có câu hỏi nào khác không nhỉ? - Lão nhìn quanh. - Không à? - Giọng điệu lão mang sự sốt ruột kỳ quặc. - Tốt!


    Một khoảng im lặng và bất chợt ta nghe rõ tiếng con chim rừng nào hót vang bên mạn phải giữa tầng không.


    - Vậy thì tôi xin tuyên bố, thời gian… - Lão kéo dài như ban nãy - Bắt đầu!


    Tiếng va đập từ kim loại và những tạp âm lộn xộn khác nhanh chóng vang lên.


    - Thế mà lại là luộc củ cải! - Hassan lầm bầm.


    Ta liếc nhìn về phía Odo: cậu chàng có vẻ thở phào khi nghe nhiệm vụ từ Trạm. Yêu cầu quá đỗi dễ dàng! Phải, đúng vậy! Dễ đến mức đáng ngờ. Ta thề là bản năng đã mách bảo ta chắc chắn có chuyện gì đó. Tại sao lại là “mười” củ và phải tới “ba nồi sắt” trong khi yêu cầu chỉ là “luộc chín củ cải”? Khoảng thời gian kỳ lạ? “Tiêu chí” - Trạm mong muốn điều gì? “Tốt nhất” ư? Đó hoàn toàn chỉ là một tính từ chung chung. Hassan dường như thích thú phản ứng dò xét của ta, hắn ném một ánh nhìn cười cợt rồi mau chóng cúi người cởi bó củi và đánh lửa nhóm lò. Tiếng hòn đá cọ xát tóe lửa bên Hassan lẫn trong điệu huýt sáo như muốn trêu ngươi của Odo. Tay tỉa củ cải của cậu ta nhanh thoăn thoắt, loáng cái hai phần ba miếng củ cải đã được tỉa thành mấy con thỏ trắng nhỏ.


    - Anh không nhanh là không kịp đâu! - Odo không nhìn ta mà rằng.

    - Đúng đấy! - Hassan nhếch mép. - Đừng để tự cậu tiễn cậu về thế chứ Sindbad.


    Lửa của Hassan đã rất nhanh bùng lên khiến hắn ta ho sặc sụa khi dứt câu. Ta cá chắc hắn không có kinh nghiệm việc nhóm lò nên khói mới bốc mù mịt cả. Nhưng hắn nói đúng: Trước mắt để đảm bảo an toàn thứ cần làm là kịp thời gian chín củ cải với xung quanh và ít nhất làm ổn để có thể tốt nhất trong đám qua được ải đầu. Nói thật trong toàn bộ hoạt động ta đã chuẩn bị luyện tập từ trước, khoái trá nhất là học hầm củ cải từ bà cô khách trọ bên xứ Bagdad. Ta có thể ngồi hàng giờ tìm các kiểu cách kết hợp với củ cải mà chẳng thấy mệt mỏi gì. Nào chỉ có thế, bà chủ trọ đó còn không ít lần trả thù lao hời cho công thức nấu nướng trong khi một đồng tiền công dạy cũng không nhận. Lúc này, loáng cái ngọn lửa phía bếp của ta đã bén củi mà cháy bùng. Dù bắt đầu muộn hơn Hassan nhưng tới lúc sơ chế củ cải thì ta đã bắt kịp hắn. Ba nồi nước của hai bọn ta đều ở trên bếp chờ réo sôi. Odo vẫn đang tỉ mẩn làm đàn thỏ củ cải của cậu chàng. Trông ra nhiều dãy bàn khác có người còn cầu kỳ tỉa hẳn thành đàn thiên nga hoặc giống khổng tước. “Chẳng kịp mất!” Ta thầm nghĩ trong khi ngó tìm người có thể là kẻ đầu tiên hoàn thành. Thứ mơ hồ nhất lúc này là “tiêu chí” mà tên đại diện khổng lồ đó nói. “Anh có thể nhanh nhưng anh chưa chắc đã đủ để đứng đầu”.


    - Này! Cậu nghĩ sao về nhiệm vụ lần này của Trạm? - Ta dò hỏi Hassan khi hắn ta vừa hay gọt sạch vỏ củ cải.

    - Dễ đến kỳ lạ! - Hắn đáp gọn lỏn khi thái những miếng to bằng đốt tay.

    - Anh không tạo kiểu ư? - Odo vẫn đang tiếp tục cắt tiếp con thỏ thứ sáu.

    - Tôi cũng đang…

    - Không. - Hassan ngắt lời.


    Một mớ hoang mang lại nảy ra trong đầu.


    - Anh tham gia bao nhiêu Trạm rồi Hassan?

    - Nhiều hơn cậu này. - Hassan đánh mắt về phía Odo khẽ nhếch miệng cười. - Và vừa hay để “chín” trước.


    “Một tay ngạo mạn.” Ta nhủ thầm. Mặt Odo có vẻ đỏ bừng vì tức giận, hoặc do việc thổi lửa nhưng ta không thấy cậu ta nói điều gì nữa. Ta quyết định cắt lát củ cải thành các lát tròn - kiểu đơn giản và làm khá nhanh. Nó có thể tiết kiệm thời gian chín của miếng củ cải cũng như cho phép việc trang trí hình hoa sau này. Tuy vậy, dù tưởng tượng trong đầu rất mượt, tay chân ta cứ lóng nga lóng ngóng để cầm chắc dao, và rõ là khí trời mát mẻ nhưng trán đổ đầy mồ hôi. Một chứng ảo giác không hiểu sao lại xuất hiện: bụng phía dưới cứ cồn cả lên trong khi tim đập thình thịch, hai tai vẻ như đã nóng bừng đỏ nhừ cả ra. Chẳng còn cảm giác vui thú quái gì nữa, ta đang trong một cuộc đua, chính xác là vậy. Hassan ngay bên cạnh chỉ còn chờ đồ chín thì ta mới đang cắt lát củ cải cuối cùng. Ta cũng vội vàng thả trước củ cải vào hai nồi nước sôi ùng ục nhằm theo kịp tiến độ ngang với những người xung quanh. Âm thanh rì rầm dậy lên vẻ dò chừng. Người đầu tiên chẳng lẽ…?


    - Nhanh đi Sindbad… - Hassan khẽ dậm một bên chân nhìn về phía ta. - Đừng để tôi tiễn anh về chứ. - Hắn ta cợt nhả bằng một giọng điệu chắc chắn.


    Toàn bộ bàn trước bàn sau của ta hầu như đều đang hơn kém ta một chút. Ta nhanh chóng thả nốt số hoa củ cải vào nồi còn lại dù nước chưa réo. Odo lại chậm nhất khi mới bắt đầu sôi nước mà chưa thả đồ.


    - Chưa chắc đâu. - Odo khẽ nhíu mày về phía Hassan. - Người đầu tiên không hẳn là người tốt nhất. Còn vòng hai và tiêu chí…

    - Đưa đám thỏ trắng của chú em về là được.


    Khói nước bốc nghi ngút lần hai từ nồi Hassan báo hiệu rằng lời nói của anh ta hoàn toàn có thể thành hiện thực. Quá rõ ràng, hắn ta muốn trở thành kẻ đầu tiên, và nội điều ấy có thể gạt nửa lớn số người trong khu này bại trận tức khắc. Trong đó chắc chắn có ta.


    Ấy thế…


    “Ầm!” Tiếng vung ba chiếc nồi của Hassan cùng lúc bật mở, mất đà rơi đập lên mặt bàn đá xoay tròn.


    - Mày gọt thế này ư, thằng thất bại?

    Một cái đầu to như quả bí ngô nhô ra từ chiếc nồi sắt. Lão ta có làn da xanh lá tái mét và đôi con ngươi trợn ngược không có lòng đen, trắng ơn ởn. Đầu của người khổng lồ!

    - Bỏ ngay củi vào! Bỏ ngay củi vào! Nhanh cái tay lên thằng ngu ngục!


    Một lão khác không có răng gào lên ở chiếc nồi kế. Mặt ông ta lại đỏ lựng như một quả cà chua chín sắp bục cả ra.

    - Thật kinh tởm! Củ cải ăn thật kinh tởm!


    Ba chiếc nồi sôi ùng ục, ùng ục. Nước dâng cao lên trên mép nồi. Chúng bắt đầu rung lắc dữ dội trong khi Hassan và toàn bộ những người xung quanh sợ hãi bất động đứng nhìn.


    - Củi… - Hassan lầm bầm. Anh ta cuống quýt định thần lại, cúi người về phía lò đốt.

    - Vứt hết đi! Vứt hết đi! - Nhưng lúc này cả ba cái đầu người kỳ dị dường như mất kiên nhẫn. Mắt chúng trợn tròn và khuôn miệng cứ há ngoác đáng sợ.


    Chiếc nồi bắt đầu bập bênh trên bàn bếp. Nước trào sánh ra ngoài đổ hết xuống bếp lò và mùi cháy khét lẫn khói bếp phả hết ra ngoài. Hassan không kịp nghĩ gì, anh ta bật người đè tay lên hai vung nồi sắt. Bàn tay vừa chạm vào đã rụt phắt lại kèm một tiếng thét từ họng.

    - Không! Không được! - Hassan lắc đầu quầy quậy.

    Dường như hoàn toàn bất chấp, Hassan vẫn kiên quyết lao tới giữ chặt một quai của nồi. Hai nồi còn lại bên bếp không có sức giữ lật nhào trên bàn, rơi sõng soài, kêu xì xèo dưới mặt cỏ rậm.


    - Ôi Chúa ơi! - Odo hét lớn khi tay Hassan đã phồng rộp một mảng.

    - Vứt hết đi! Vứt hết đi! - Cái đầu người còn lại vẫn tiếp tục. Nước sôi ùng ục bắn tung tóe lên bắp tay đen bóng của Hassan.


    Nhưng sức lực từ mớ cơ của Hassan không là gì cả. Và thể như cái nóng đã đánh rã toàn bộ sức chịu đựng của hắn, gương mặt hắn nhăn nhó trong đau đớn.


    - Tệ hại! Mày chỉ bỏ đi thôi! Làm lại! Vứt hết đi! Làm lại! Làm lại!

    - Không! - Tiếng Hassan hét lên. Hắn rụt cả hai bàn tay đã đỏ bầm hết sức chịu đựng lại.


    Cái nồi cuối cùng tiếp tục rung lắc dữ dội, nhanh chóng đổ ập xuống dưới trong sự biến mất của những đầu người. Tung tóe. Toàn bộ tung tóe. Củ cải đã cháy đen khét lẹt, vương vãi trên nền cỏ cả.


    Cơn đau rát vì bỏng dường như giờ mới xuất hiện, Hassan rên rỉ thọc tay vào xô nước để ngay dưới đất.


    Ngay khi ấy, chưa kịp định thần thì bên chiếc nồi của ta cũng xuất hiện những đầu người chui lên từ chiếc nồi. Chúng la hét om sòm đến mức mất kiểm soát.


    - Nhanh lên! Nhanh lên! Mày là đồ chậm chạp!

    - Lửa không đủ, cho thêm củi vào!

    - Nhạt nhẽo! Nhạt nhẽo! Nhạt nhẽo! Mày chỉ có thái miếng như vậy thôi ư?

    - Tao đang ăn thứ rác rưởi gì thế này?


    Ba nồi sắt đã rung bần bật còn nước bắn ra tứ phía, chúng xoay tròn trên bàn bếp vẻ điên loạn. Mọi thứ xảy ra nhanh như chớp mắt, ta chỉ kịp nhảy vội ra phía ngoài bàn để nước không đổ sôi nóng vào người. Phía Odo không ngoại lệ, đàn thỏ của cậu ta nhanh chóng lem hết đất cát trong khi nước đổ lênh láng. Cả thảm cỏ từ bàn trên bàn dưới hoàn toàn bốc khói nghi nghút trong phút chốc.

    Đứng đực. Hoàn toàn. Tất cả xảy ra chỉ vỏn vẹn trong vòng cái nhắm mắt, mở mắt. Những tiếng xì xào rên rỉ bắt đầu nhỏ rồi ầm cả lên. Trăm tay Thợ Săn dáo dác nhìn nhau rồi lắc đầu, há hốc mồm không hiểu chuyện gì vừa diễn ra.


    - Ha. - Hassan cười nhạt lúc này đã vẩy tay khỏi chậu nước đứng dậy. - Để rồi xem. - Đôi mắt sâu của hắn bắt đầu ánh lên tia dữ dằn.


    “Hừm, vấn đề không phải tiêu chí hay thời gian.” Ta thầm nghĩ ngợi. “Mà là luộc được củ cải.”


    - Chuyện quái gì vậy? - Odo buột miệng nhìn công sức của mình đã đổ sông đổ bể.

    - Cậu hiểu thế nào là Trạm chưa chú em?

    - Còn anh thì nên từ bỏ thôi Hassan ạ. - Odo nhếch mép.


    Phía tay của Hassan đã hoàn toàn phỏng rộp. Tạng người hắn vốn là da đen gốc, ấy thế mà màu đỏ trên toàn bộ bàn tay và phần cánh tay đã nổi rõ bầm cả lên. Hắn có vẻ cố gắng kìm nén tính cục cằn không lao vào đấm cho Odo một cái.


    - Tiêu chí từ Trạm. - Odo lẩm bẩm. - Tôi chắc chắn đó là tiêu chí từ Trạm. Chúng nói chính xác việc tôi làm hỏng ba con thỏ trên tổng mười con. Anh nghĩ sao Sindbad?

    Ta lắc đầu. Không có phương hướng rõ ràng lúc này. Bản năng của ta mách bảo vấn đề không nghĩ xuôi được như thế. Thất bại bốn mươi tám lần cho ta phần nào rõ cách vận hành của Trạm. Chúng chẳng bao giờ đơn giản như vậy.

    - Ba cái đầu đó chính xác là đầu của lũ khổng lồ. - Hassan gật đầu nhìn về phía miếng củ cải bị cháy đen quái dị. - Tên lưng gù ban nãy cũng nói thành phần đánh giá có đến ba người. - Hắn híp mắt. - Tốt nhất là bỏ ít củi đi. Và cách gọt khác.


    Cả Hassan và Odo nhanh chóng bắt tay vào làm mẻ tiếp theo. Tại thời điểm đó ta là kẻ không ưa rủi ro khác thường. Chỉ cần lỡ thời gian một chút với toàn bộ người xung quanh, thì ta thực sự chả còn cơ may nào để chiến thắng cả. Trước mắt cứ theo đám đông đã, “Hãy đáp ứng theo yêu cầu từ Trạm.” Ta quyết định chuyển sang tỉa củ cải thành hoa hồng và nhanh tay để thu hẹp khoảng thời gian theo yêu cầu từ Trạm.

    Nhưng, đương nhiên rồi Sim, có bao giờ chuyện lại nhanh chóng kết thúc dễ dàng đến thế?


    - Chết tiệt! - Hassan lầm bầm khi nhảy phốc sang phía Odo tránh chiếc nồi lần thứ tư đổ nước sôi về người hắn.


    Khi định hình được xung quanh lần nữa, ta mới thấy nắng đã di chuyển từ phía tay phải lên trên đỉnh đầu. Khu rừng ngày một ngột ngạt, oi bức lạ thường với tiếng côn trùng liên tục ra rả bên tai lẫn với âm thanh quát tháo đe nẹt hết từ bàn này tới bàn khác. Đã ba mẻ, ba mẻ hoàn toàn thất bại. Mười củ cải hết sạch bách. Tai ta lúc này hoàn toàn lùng bùng trong mớ chửi rủa, la ó um sùm, không phân biệt nổi là chúng đang nói tay Thợ Săn bên cạnh hay là chính mình. Chỗ trống trên các bàn đá ngày một nhiều, phải dễ đến một nửa. Một số có vẻ giống tinh thần ta dạo trước nên đã từ bỏ sớm, một số người thì bị bỏng quá nặng, kiểu như Hassan và không có khả năng tiếp tục cuộc đua. Nói thật, đây là lần đầu ta thấy Trạm Mặt Trăng gây thương tổn thể chất rõ ràng tới thế. Trước kia dù có “vắt kiệt và bào mòn” thì chúng chỉ là tạo ức chế, bực bội dẫn đến mất kiểm soát. Thế mà lần này… Ta liếc về phía cánh tay đã phỏng rộp, đôi chỗ do vận động mạnh mà bục lớp da bỏng lộ ra vệt máu đỏ hằn của Hassan. Lần thứ ba hoặc lần thứ tư, Odo đi lấy thêm củ cải về từ các bàn trống cho bọn ta. Cậu chàng không phải là kiểu người chấp nhặt, nhưng rõ có vẻ hằn học khi đưa đồ cho Hassan.


    Mọi cách có thể làm để vượt qua ba tên đầu người đều đã được thử qua. Ta cố gắng làm theo lời bọn hắn, hay kể cả Odo đã chống đối tới mức bạo lực là hất cả xô nước lạnh vào mặt chúng. Nhưng không hiểu sức lực từ đâu ra, chúng đè bẹp mình, thật sự Sim ạ. Chúng gào lên vào mặt và cứ thế hất nhào những cái nồi. Ta đã tìm lá lót tay để giữ nồi mà đến một cái ta cũng không thể giữ được. Trước đó ta đã tập luyện hai tháng trời để tăng cường các mớ cơ, thời điểm ấy ta có thể đi săn được cá mập. Ấy thế mà mọi phòng bị đều đổ gục. Chúng ta cố gắng làm cho tốt hơn: Gọt, tỉa, cắt, nhóm lò, chờ nước sôi, vòng lặp đó cứ lặp đi lặp lại. Nhưng sao đảm bảo hoàn hảo toàn bộ các khâu quy trình được chứ? Thế là, cứ đến khi khói bốc lần thứ hai, ba cái đầu người lại xuất hiện với âm thanh quái đản đầy ám ảnh. Chúng gào lên và lôi sống sượng những gì dở tệ bọn ta làm, rồi ngay lập tức hất văng mọi công sức từng ấy lần xuống hết thảy. Y như những vòng lặp tái hồi tiến tới Cây Sự Sống. Y hệt!

    - Câm mồm! - Odo bắt đầu chửi tục.


    Và quả nhiên, đàn thỏ xiêu vẹo của cậu ta ngay sau đó đổ nhào xuống dưới đất. Trong khi đó, Hassan dường như cũng không giữ nổi bình tĩnh khi khói ảm mù mịt từ cửa lò do không biết cách thổi đúng. Hắn ta câm như hến từ khi bắt đầu, ấy thế gân xanh và phần quai hàm bạnh đủ để rõ cậu ta không hề bình thản như đang thể hiện.


    - Đồ kém cỏi! Mày gọt còn vỏ đó ư? - Tên không có mắt lại gào lên. Tưởng như hắn ta chẳng bao giờ biết mệt.

    - Đồ rác rưởi!

    - Củ cải không bao giờ chín nổi! Không bao giờ! Không bao giờ!

    - Lửa thổi thế à thằng đần độn?


    Những gương mặt người lại xanh lè xanh lét cứ thế la hét om sòm, trưng ra một thái độ dữ tợn rồi khiến nước bắn tung tóe ra xung quanh. Lần thứ năm, Hassan hoàn toàn ngồi thụp thất vọng ở lần thứ năm. Trông ra các dãy bàn khác, đôi người cũng đã dừng nghỉ lại một lúc. Thật hết sức điên rồ! Hassan hướng về phía ta, ôm lấy mặt thất vọng rên rỉ sau một thời gian dài tập trung vào luộc củ cải.


    - Trời đất ơi!

    Ta cũng thở dài. Xung quanh đều đã nghỉ ngơi một chập, chỉ lác đác vài tên vẫn đang xoay sở để dọn dẹp đống chiến trường bừa bãi.


    - Hai phần ba số Trạm tôi từng qua đều vỡ tan ở giai đoạn này. - Một dự cảm không tốt nảy lên trong lòng khiến ta buột miệng. - Có lẽ ...

    - Hừ! - Hassan đột nhiên lại bật cười, nhe ra hàm răng nanh phía bên mặt trái. - Tôi thì đã thắng bốn trong ba mươi bảy Trạm đã qua cộng với được chọn trúng đúng một lần. - Hắn trưng ra điệu giễu cợt. - “Từ bỏ” làm gì có trong từ điển của Hassan ta?

    Hắn đột nhiên vỗ lên vai ta như thể thương hại trong khi ta trợn tròn mắt.


    - Tại sa… ? - “Hassan đã tìm thấy Trạm của riêng mình? Vậy thì… ?”

    - Có gì khó hiểu sao? - Lúc này hắn ta đã đứng dậy lần nữa. - Mà nói thật, tôi mà đã đánh hơi thấy mùi thứ mình thích, thì không có chuyện tôi buông nó ra đâu. Suýt thì quên khuấy điều này.

    - Cậu còn muốn tới đây vì thứ gì nữa?

    - Giờ là giờ tâm tình à? - Hassan bật cười và chuẩn bị mài bén dao. - Tìm kiếm cơ may? Tại sao lại chỉ có một Trạm phù hợp với mình cơ chứ?


    Hassan thấp giọng buột miệng chửi tục một tiếng khi chiếc dao chạm phải vết bỏng cũ.


    - Tay anh… - Odo bên kia nhướng mắt.

    Nhưng cậu chàng sớm dừng lại lời nhắc nhở. Hassan hoàn toàn trông cố chấp đến mức Odo không dám nói hết cả câu. Vì có nói cũng chẳng ích gì với kiểu tinh thần đó cả. Đó là kiểu dù biết thừa chuyện mình làm phần trăm được chẳng nổi quá hai mươi, thì vẫn cứ đâm đầu hết mình đến ngu ngốc. Có một lúc tưởng như hoa mắt, ta còn cảm thấy hắn đang khoái trá cơn bỏng rát từ Trạm đem lại. Điều này đột nhiên khiến ta chột dạ.


    - Cậu sẽ hỏi gì hả Odo? - Ta quay đầu về phía cậu chàng.

    - Tôi tin là tất cả chỉ có một câu hỏi khi đã đặt chân tới cái chốn điên này. - Cung cách giao tiếp hoa mỹ hệt như cách cậu ta gọt củ cải. - Nếu anh bỏ cái điệu cười giễu cợt tôi xuống thì có khi tôi sẽ nhường anh thắng đấy Hassan ạ. - Cậu ta hướng Hassan, lúc này cũng đã đứng dậy để tiếp tục cuộc đua.


    Vẻ như đôi phút đã phục hồi tinh thần mọi người xung quanh.


    - A? Chúng im rồi? Anh làm được rồi?


    Tiếng reo ầm từ một bàn phía trên. Một tay Thợ Săn đang lay mạnh vai của tên Thợ Săn người Ấn khác, hét ầm ĩ ở dãy bàn ngang thứ bốn.

    “Có người xong rồi? Hắn ta xong rồi ư?”

    “Kết thúc rồi?”

    Âm thanh nháo nhào từ đôi bàn đổ xuống.


    - Vứt hết đi! Vứt hết đi! Vứt hết!

    - Đồ đần độn!


    Tiếng la hét ỏm tỏi lại loạn xị cả lên. Tiếng cái nồi sắt lại rơi choang về phía đất. Anh chàng Thợ Săn người Ấn trong lời xì xầm nọ nhảy phốc sang một bên tránh dáng điệu quen thuộc. Nhưng quả là vậy, một nồi của anh ta hoàn toàn vững trên bếp. Không có cái đầu nào hết! Hoàn toàn!


    - Hắn đã biết gì đó! - Hassan lầm bầm. - Mẹ kiếp! Rõ hắn đã biết gì đó!


    Odo và Hassan tưởng như đống lửa đang cháy tàn đột nhiên lại bùng cả lên. Khí nóng tỏa ra ta không biết là từ bếp lò hay từ hai tay ấy nữa. Không khí trong khu đất thì sôi sùng sục lẫn trong hoang mang vì đã có một người kềm giữ được một trong ba tên đầu lâu.


    - Tỉa khổng tước. - Odo quay về phía hai người bọn ta. - Anh ta đã tỉa khổng tước. Nhìn kìa.


    Quả là thế, lúc này tên Thợ Săn người Ấn đã dùng đũa run rẩy gắp miếng củ hắn tỉa thành hình một con khổng tước có đuôi kéo dài lên đĩa.


    - Không có thời gian để tỉa con công khủng thế đâu. - Hassan căng mắt bỏ thêm củi khi lửa phía bếp lò vẫn còn quá nhỏ.


    Nắng lúc này đột nhiên gay gắt, ánh lên mồ hôi đã rịn đầy sau cổ và trên bả vai của Hassan. Ngước mắt nhìn quanh hiện thời chỉ có tới gần năm hay sáu chục con người còn lại. Ai cũng đều hùng hục tiếp tục cuộc đua. Dưới mặt đất là đầy những lát củ cải cháy khét lẹt đen sì. Cơn rát âm ẩm đau từ cẳng tay trái nhắc lại nước đã đổ sôi vào người ta thế nào. Không kịp nữa rồi. Công sức bỏ ra không chỉ ngay lúc này mà còn là hai tháng, sáu mươi ngày trọn vẹn. Phải, ta đã đi quá xa để có thể từ bỏ. “Ta phải chiến thắng!” Thế mà ta lại quên mất suy nghĩ ban đầu của mình. Thật nực cười! Từ bỏ ư? Không, ta không được phép từ bỏ chính mình thêm một lần nào nữa.


    - Quá nhiều củi! Quá nhiều củi! - Âm thanh gào lên từ phía nồi của Hassan.

    - Đồ ăn hại! Mày không bao giờ! Không bao giờ!

    - Nhìn sang bên kia đi! Mày có thấy người ta làm được mà mày thì không không?

    - Đần độn! Đần độn!


    Ấy thế, tựa như sức ép từ mấy cái nồi lại càng lúc càng tăng cao. Hassan gắng xoay xở bỏ thêm củi những khói cứ kèm nhèm khiến anh chàng ứa nước mắt. Vết bỏng từ bên tay vẻ như do khói bụi mà rỉ ra nước mủ. Hắn ta đau đớn lùi ra khỏi bếp lò.


    - Vứt hết đi! Tại mày mà củ cải không chín!

    - Ngậm miệng lại lũ phá hoại! - Tên Hassan vốn câm như hến khi làm việc thế mà gào lên. Mắt hắn ta long lên sòng sọc. - Tao chưa đủ tốt? Ừ? Nhưng luộc không chín là tại tao ư? Mẹ kiếp! - Hắn nhổ một bãi nước bọt. - Không! Là bọn mày. Chính bọn mày!


    Cái đầu im bặt. Chúng im bặt trong một khắc Sim ạ. Tưởng như thời gian hoàn toàn đứng yên lại trên bàn đá vị trí của Hassan. Nhưng độ chừng mười giây sau, khi ta vừa chớp mắt.


    - Đổ lỗi! Đổ lỗi! Tên yếu ớt thảm bại!

    - Bỏ thêm củi vào đồ ngu!

    - Chưa đủ! Chưa đủ! Mày thái miếng thế này ư?


    Ba cái đầu lại tiếp tục la hét, chúng gào loạn cả lên làm cái nồi rung bần bật như mấy lần trước đó. Toàn bộ củ cải khắc ấy nhanh chóng lại bị hất văng xuống dưới đất. Nhưng lạ chưa kìa, chúng hoàn toàn trắng phau không hề khét lẹt như lệ thường.


    - Lạy Chúa! - Odo bật thốt. - Có phải chúng vừa im bặt không? - Mắt cậu ta sáng ngời lên.


    Lúc này Hassan liếc nhìn về phía anh chàng người Ấn phía bàn bên trên. Tay đó cũng không kiểm soát được hai nồi nước còn lại. Nước văng tung tóe và gương mặt hắn ta hoàn toàn ỉu xìu thất vọng. Hắn vẫn thất bại!


    Nước ba nồi của ta bắt đầu sủi tăm, giờ cũng có thể thả củ cải vào được rồi. Nhưng gượm, khoan đã nào? Rốt cuộc là thứ gì đã chặn bọn chúng lại. Ý Trạm là gì? Trạm muốn điều gì đây? Ba cái đầu người là tiêu chí của Trạm để ta làm tốt nhất, và lũ chúng nó sẽ câm họng vì điều gì cơ chứ? Bản năng khi trước lại réo lên, nó biết thừa ta sẽ chỉ lặp lại vòng lặp cũ nếu cứ tiếp tục như trước. Vậy, giả như ba cái đầu không phải tiêu chí thì sao?


    - Ba cái dây thòng lọng. - Odo bật thốt. - Một “từ khóa”? Một từ khóa buộc chúng ngậm họng. Phải không, phải không?

    Một cảm giác kỳ lạ khiến tim ta đập thình thịch, thể như ta sắp chạm tới điều gì đó. Ta quay đầu nhìn về Hassan:

    - Anh đã nói gì nhỉ?

    Hassan ngẩn người lặp lại câu hỏi.

    - Tôi đã nói gì nhỉ?


    Âm thanh huyên náo ồn ào vọng lại, khắc đó lại quá nhanh để kịp nắm bắt. Hắn chửi rủa như cách Odo đã làm thôi, ép chúng câm miệng. Có gì khác biệt ở đây? Có điều gì khác biệt?


    - A? - Mắt Hassan trợn lên.


    Hắn ta nhanh chóng đổ nước mới vào ba nồi và đặt lên trên bếp. Nước chỉ sâm sấp vừa đủ thả củ cải miếng của hắn. Hassan quệt mồ hôi đang lăn dài bên tóc mai, khấp khểnh cười nhìn Odo và ta:


    - Các cậu phải học hỏi tôi đấy! - Hắn ta nhếch mép cười. - Giờ là lúc Hassan chiến thắng! - Hắn reo lớn. - Lần thứ năm!


    Nước réo ùng ục từ cả chín nồi trên bàn bọn ta. Ta nhanh chóng thả củ cải ngay sau Hassan một chút. Nồi của Hassan vừa hay nghi ngút khói lần thứ hai, cái đầu người y lệnh lại bắt đầu trồi lên.

    - Ừ! - Chưa kịp để cái đầu la hét, Hassan đã nhanh chóng chặn miệng - Đồ thất bại phải không? Mi lại tính nói điều đó đúng không?

    Cái đầu người vẻ như hơi sửng sốt, nhưng rất nhanh nó lại léo nhéo âm giọng như cũ:

    - Mày gọt thế à?

    - Phải! Tao như thế đấy.

    - Không xứng đáng! Không bao giờ xứng đáng! Đồ bỏ đi! - Ba cái đầu rung lắc dữ dội. - Vứt! Vứt!

    Tiếng rơi của mấy cái vung xoay tròn xuống dưới đất. Cả ta, Odo hay vài tên gần đó đứng bất động nhìn gương mặt Hassan đang đỏ bừng. Gân trên cổ họng lẫn cái nắm tay cuộn chặt nổi lên giần giật.

    - Tao xứng đáng! Thứ cần bỏ xó là lũ chúng mày! Bọn mày đã hất nồi của tao xuống. - Hassan nói lớn giọng. Âm thanh của hắn ta không hề mất bình tĩnh nhưng đanh và nghiêm lạ thường. - Đấy là sự thật! Tao đã cố gắng và tao xứng đáng! Thứ phá hoại công sức của tao là bọn mày. Không phải tao!

    - Không! - Ba cái đầu đột nhiên cuốn theo cuộc hội thoại của Hassan. - Bọn tao đang giúp mày. Giúp mày! Giúp mày! Giúp mày!

    Những cái nồi lúc này hoàn toàn bất động trên bếp. Hassan nheo mắt.

    - Đừng lừa phỉnh nữa, lũ đốn mạt! - Hassan lắc đầu gằn giọng. - Lũ chúng mày chỉ muốn dìm tao xuống mà thôi!


    Ngay lúc đấy, ba cái đầu dường như tức giận cực độ. Chúng bắt đầu phình lớn trên miệng chiếc nồi sắt. Cơ thể chúng cùng lúc trồi lên trên, cái cổ bé tí so với đầu và thân hình như thể của trẻ sơ sinh. Không phải lũ khổng lồ! Cả ba hướng đôi tay gầy nhẳng về phía Hassan, thể muốn bóp lấy anh.


    - Ha! - Hassan bật cười. - Đừng lừa tao rồi tự dối mình nữa! - Hắn gằn giọng, nghiến răng ken két. - Xéo đi lũ khốn!


    Hassan bóp chặt cổ hai tên đầu lâu rồi ném mạnh chúng xuống nền cỏ. Hai tên khi thoát ra khỏi miệng nồi hoàn toàn không có sức kháng cự nào, một âm thanh thoát ra từ miệng cũng không. Chúng èo uột trong tay Hassan, nhanh chóng tan biến thành một màn sương mù, bốc lên nghi ngút khi chạm xuống mặt cỏ. Gương mặt của bọn chúng ta không sao quên được. Những gương mặt thảng thốt, lo lắng, sợ hãi, bồn chồn, tím tái cả lại.


    Odo trông như nghẹt họng chết trân khi thấy Hassan đã giữ được cả ba nồi hoàn toàn trên bếp. Ta và cậu chàng nhanh chóng làm theo Hassan. Mắt bọn ta vô tình mà chạm lẫn nhau: “Hiểu rồi!”

    Chính xác! Ta hoàn toàn vỡ nhẽ Sim ạ. Ba cái đầu lâu xảo trá đã đánh vào thứ kỳ vọng chết tiệt treo thòng lọng ngay trên đầu mỗi tay Thợ Săn. Chúng bóp siết lấy bọn ta trong hình hài của “tiêu chí”, “yêu cầu”, chúng gào thét và trói buộc ép chúng ta tiến về một cái đích ảo mộng nào đã giăng chờ sẵn. Bọn chúng vin vào sự lo âu, lẫn thiếu niềm tin cốt lõi, phóng đại điểm tệ hại lên nhằm nhồi nhét rằng ta là một tên tệ hại cỡ nào, một tên yếu đuối ra sao và không bao giờ, sẽ không bao giờ một kẻ như ta xứng đáng để đạt được bất cứ thứ gì trên đời.


    Âm thanh đanh thép từ muôn phía vang lên. Một cảm giác hừng hực bén rễ trong gần một trăm con người còn lại. Chúng ta gào lên, thiêu đốt lũ đầu lâu chết tiệt. Tựa như cả khu đất đang cháy rực với một tinh thần bất diệt. Lũ Thợ Săn điên rồ cuối cùng còn trụ lại.
    “Ta, chính ta sẽ đi tới tận cùng!”


    Cùng lúc ấy, Hassan đột ngột hét to một tiếng, giơ cánh tay lên phía trời. Tiếng con dao của hắn ta gõ mạnh ba tiếng lên bàn đá.


    - Tôi! - Âm giọng của hắn thoát ra, vang vọng khắp chốn. - Hoàn thành!
     
    blankboy2002 thích bài này.
  12. blankboy2002

    blankboy2002 Gà cận

    Bài viết:
    285
    Được thích:
    489
    Đã thích:
    538
    GSP:
    Ap
    Từ tăng chiều cao, cho đến hành trình sa mạc, lạc trôi, sinh tồn nơi đất khách, cho đến vua đầu bếp. Tôi hơi bị choáng =))))))))))))

    Cơ mà đọc đến đây thì một phần là khen bạn tác giả có hiểu biết và liên hệ đến những vùng xa xôi, phần sau là tôi làm thợ săn chính tả:

    1. Lửa?
    2. Hụt?
    3. Có lẽ không nên có dấu cách?
    ~ Lạc trôi, may mà tôi có kiến thức địa lí để thấy nó ảo ma =))))))))))))
    4. Không hiểu..
    5. Tại sao vị này bảo tiếng Latin mà đọc ra tiếng Anh
    ~ Ấn tượng
    6. Thừa dấu
    7. Dấu sai chỗ
    ~ Bay bổng
    ~ Ấn tượng 2
    ~ Sự thực là như thế =)))))))))))
    Tôi tự hỏi sau chương trình vua đầu bếp sẽ là gì, lên trời tiếp?

    Dù sao thì tôi cũng tự ngộ ra được một chút, rằng từ bỏ không tệ đến thế. Hoặc tôi hiểu sai ý tác giả, hoặc không. Ít nhất thì tôi cũng đã tiếp thu được cái gì đó có ích, xin cảm ơn.
     
    Chanh30 thích bài này.
  13. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    Ơ hay :D Bạn cứ thích đánh úp tui thế nhỉ :))))))))) Sao đấy người ơi :)))))) Tui xỉu từ mấy hôm trước chưa đủ với người ư :))))))))))))
    À đấy, một đống lỗi sai chính tả bạn bé xin lui về chỉnh sửa lại TT Xin là xin cảm ơn đã nhặt sạn một ít cho tui TT
    Hầy :> Nhận lời cảm quan của bồ nghe :>>>> Tui tự nhận đang rất khoái trá ~~~~ :))))))) Truyện hiện thời mới là chạy cốt và "gọi là đọc được" ở mặt chữ thui :< để đào sâu các tiểu tiết thì vẫn chưa tới (rõ nhất là việc viết sai chính tả :)))) ), tui sẽ gắng hoàn thành và quay ngược để chỉnh sửa cho bé nó nha bồ :>>>>
    Ơ nhưng mà biết gì không bồ :)))))) đoạn sau lại lên trời thật :)))) bản sửa rồi của tui thì gặp bé gái ở dưới lòng đất cơ :)))))) nên nó đáng lý phải theo dây dưới đất, mặt đất, trên trời cơ :)))))))))))))) Không có gì ngoài sự nhảm rất điên :)))))
    Ò cuối cùng thì rất là yêu thương chiếc độc giả này :>>>> Xin đấy :))))) Xỉu ngang xỉu dọc :)))))))
     
    blankboy2002 thích bài này.
  14. Chanh30

    Chanh30 Gà cận

    Bài viết:
    878
    Được thích:
    729
    Đã thích:
    1.732
    GSP:
    Ap
    “Đính đong”.


    Lửa nhanh chóng tắt phụt từ tất cả các bếp khi trời nổi một trận gió mát xào xạc từ tận sâu trong rừng. Âm thanh thất vọng vang lên tứ phía. Bên nồi củ cải của ta và Odo vẫn đang ninh trên bếp, chưa chắc chúng đã hoàn toàn chín hẳn.


    “Chúc mừng tất cả các Thợ Săn Mặt Trăng hiện có mặt tại Trạm đã hoàn thành ải đầu tiên của cuộc đua.” Tiếng nói phát ra từ trên vòm trời, một âm giọng chúc mừng nhưng lạnh tanh, không rõ là nam hay nữ.


    Toàn bộ bọn ta, những tay Thợ Săn còn lại, đều ngước mắt lên nín thinh chờ đợi. Ánh nắng giữa chiều không hiểu sao không còn gay gắt, nửa khung trời nhanh chóng tối sầm cả lại và phía xa xa đã thấy quả cầu lửa bên mạn đường chân trời. Hoàng hôn xuất hiện ngay giữa chiều.


    “Chúng tôi đã hoàn tất kiểm tra.” Âm giọng lần nữa vang lên khi những tiếng xì xào hoang mang trải khắp chốn. “Bàn ba từ trái sang dãy tám ngang vị trí số hai là người đầu tiên đã hoàn tất luộc chín ba củ cải trắng. Xin chúc mừng anh. Ải đầu tiên…” Tiếng ngắt khựng lại. “ Xin phép đóng lại.”


    Tiếng xì xào bàn tán khắp nơi lẫn ánh nhìn dò xét trông về phía Hassan. Hắn ta hếch mặt lên tự mãn.


    “Toàn bộ những người có mặt có nửa tiếng để sắp xếp phần củ cải của mình để tiến vào vòng tiếp theo. Lần nữa, chúc mừng toàn bộ và chúc các anh may mắn khi tiến vào phòng đánh giá tiếp theo. Xin cảm ơn!”


    Nửa tiếng kế tiếp trôi qua nhanh chóng sau khi những tên nô lệ mang tới những chiếc đĩa lớn để đặt củ cải. Đột nhiên vẳng một tiếng chim rừng nào cất lên cao vút giữa tầng không khiến ta bất giác dừng tay mà ngó ra xung quanh. Những gương mặt căng thẳng, chăm chú cố hoàn thành nốt công đoạn bày biện cuối cùng. Ánh hoàng hôn quái đản hắt chéo trên khu đất trống, đổ bóng chục đĩa củ cải thành đủ hình thù kỳ lạ. Lúc này dưới ráng chiều, chẳng còn phân biệt nổi đâu là củ cải sống và đâu là củ cải chín nữa - chúng đều trắng ởn và bốc nghi ngút khói.


    Tiếng rầm rập từ dưới đất dậy lên, Hassan hốt hoảng, vội vàng kìm giữ đĩa tháp củ cải của hắn ta khỏi đổ.


    - Vâng! Nhiệt liệt hoan nghênh tất cả những Thợ Săn Mặt Trăng cuối cùng của Trạm hôm nay.


    Thoáng thấy bóng dáng to lớn kỳ lạ của lão đại diện Trạm Mặt Trăng đi từ một bên mé rừng. Giọng điệu lúc này của lão vẫn rền như sấm nhưng kiểu cách nhấn nhá thì làm quá tới mức buồn cười.


    - Trời ạ! - Odo bật thốt khi nhìn thấy lão.


    Lão đại diện đã thay một bộ tuxedo màu đen thẳng thớm và chỉn chu. Đi theo hai bên là hai người lạ, tạng người cũng bình thường như bọn ta, chỉ cao tầm đến thắt lưng lão. Một khung cảnh nhỏ to xen kẽ trông chuệch choạc nhìn rõ tức cười.


    - Vâng. - Lão treo lên một nụ cười đon đả không biết là miễn cưỡng hay do phần phỏng nửa da mặt mà khiến chúng trở nên méo mó dị thường. - Chỉ còn vài phút nữa, vòng thứ hai của Trạm Mặt Trăng sẽ diễn ra. Lần nữa, tôi xin chúc mừng bốn mươi ba Thợ Săn Mặt Trăng đang có mặt tại đây đã hoàn thành ải đua đầu tiên đầy khó khăn. Không làm mất thì giờ của các anh, xin phép giới thiệu, bên cạnh tôi là hai cố vấn sẽ tham gia vào phần đánh giá ngày hôm nay.


    Nói rồi, lão quay người sang trái, hướng về một người phụ nữ trang điểm đậm - nếu không muốn nói là lòe loẹt. Bà ta đánh phấn trắng bật tông, ngay cả trong ánh sáng chập choạng cũng thấy rõ vết son bầm tràn trên môi và phấn má đánh thành hai khối tròn hồng sẫm. Thân hình gầy nhẳng của bà trông vừa in với bộ váy Âu, kiểu mấy bà giới quý tộc vẫn thường hay mặc trong đêm dạ tiệc vũ hội: áo tay bồng và ta chắc chắn hoàn toàn rằng bà ta có lót tùng phồng bên trong chiếc đầm cầu kỳ đó.


    - Đây là cố vấn số một. - Một thoáng ậm ừ kể rất lạ. - Bà Morgiana và … - Lão quay người sang phải, ta tin lão chẳng trông thấy rõ gương mặt ai dưới thắt lưng lão cả. - Ông Fatime, cố vấn số hai.


    Ông Fatime là một lão già lọm khọm, mặc một bộ tương tự lão đại diện có điều toàn bộ là màu đỏ, nơ cổ cũng màu đỏ và cầm theo chiếc ba toong nâu bóng. Tiếng lão lí nhí không ai nghe ra là lão đang nói cái quái gì. Nhìn ba tên cố vấn lúc đó trông dị hợm đến là nực cười, như thể họ chẳng liên quan quái gì tới cuộc đua mà bọn ta phải trải qua cả ngày nay vậy. Toàn bộ xung quanh, người không bị bỏng hết phần tay như Hassan thì cũng tóc tai bù xù và gương mặt nhợt nhạt hết thảy.


    - Ông Fatime vừa gửi lời chúc tốt đẹp nhất tới tất cả mọi người. - Lão đại diện sốt ruột cắt lời.


    - Ngay bây giờ đây, tôi xin chính thức tuyên bố về thể lệ vòng đánh giá thứ hai này. Hắn các anh đã rất sốt ruột. - Lão bắt chéo tay vào nhau. Giọng nói cứ thể như vô cùng gấp gáp. - Vâng. Ở vòng này nhiệm vụ từ Trạm chính là: các anh hãy chứng minh phần củ cải mình làm là chín nhất, tốt nhất, xứng đáng nhất bằng một bài diễn thuyết. Người có bài thuyết giảng thuyết phục được ban đánh giá ngày hôm nay sẽ là người chiến thắng và trở thành vật chủ của Trạm chúng tôi. Tiêu chí sẽ chấm điểm trên hình thức, nội dung, tính giải trí của bài nói đó để chúng tôi tin rằng củ cải của anh là củ cải chín.

    Tiếng xì xầm ào ào nổi lên.

    - Cái quái gì cơ? - Odo buột miệng nhỏ giọng.

    Lão đại diện gật gù cái đầu tiếp lời.


    - Bốn mươi ba người sẽ được bắt thăm thứ tự và gọi ngẫu nhiên. - Lão đại diện tiếp lời. - Còn ai còn có thắc mắc nào không?


    Im lặng. Chỉ loáng thoáng vài âm thanh xì xào khó hiểu, nhưng không có cánh tay nào cả. Dường như bản thân bọn ta đã quen với sự quái đản từ Trạm chăng?


    - Vậy thì…


    Theo lời lão nói, từ trên khung trời đã ngả sẫm màu, muôn những hạt bụi thể như hạt bụi từ Trạm rơi xuống về phía này. Chúng chạm mặt đất và đột sáng bừng thành một dãy ánh sáng, chiếu về phía khu đất trống. Ánh chiều chập choạng đã hoàn toàn tắt hẳn, lúc này nằm ngoài vùng ánh sáng từ những hạt bụi tiên kia thì chẳng còn trông rõ thứ gì nữa.


    - Vòng đánh giá bắt đầu!


    Tiếng ông lão Fatime ho sù sụ. Không biết ôngta lấy đâu ra một chiếc hộp nhỏ rồi bắt một lá thăm bên trong.


    - Người đầu tiên đó chính là … - Lão đại diện kéo dài giọng khi nhận lấy tờ giấy gập làm tư.

    Phải, chẳng ai mong làm người đầu tiên cả Sim ạ. Ta cầu trời, ta lẩm nhẩm cầu trời. “Chỉ cần không phải là người đầu tiên. Không phải người đầu tiên.”


    - Odo!


    Giọng lão vang sống sượng giữa những tiếng thờ phào nhẹ nhõm.


    - Vâng! Mời anh Odo bàn thứ ba từ trái sang dãy hàng ngang số tám.


    Odo có chút lúng túng chậm chạp. Và cậu chàng gần như tới lần thứ hai mới phản ứng kịp.


    - Cậu nói sẽ nhường tôi nhỉ? - Hassan bật cười.

    - Đừng hòng. - Nhóc lườm lại một vẻ khó chịu.

    - Ừ, thế thì tốt.


    Rất nhanh cậu ta mang theo đĩa thỏ củ cải của mình chầm chậm len qua khoảng trống giữa những dãy bàn. Giọng của cậu chàng rõ ràng run rẩy và sợ sệt. Âm điệu ban đầu bé nhưng sau bắt đầu to dần.


    - Xin chào ban đánh giá của Trạm. Tôi là Odo, là một Thợ Săn Mặt Trăng hoàn toàn non trẻ. Đây cũng là Trạm Mặt Trăng đầu tiên tôi tham gia.


    Ta thực không nhớ cậu ta đã nói cái gì sau đó, nhưng tựu chung đó là một bài diễn thuyết rất dài, rất kiểu cách hoa mỹ y hệt cậu chàng. Cậu ta kể về gì nhỉ? Ờ, củ cải trồng ở đâu, rồi thì việc cậu ta đã tỉa tót thành ý đàn thỏ với ý nghĩa gì. Ban đánh giá có vẻ hài lòng với cậu ta lắm. Đầu của bà mụ Morgiana cứ liên tục gật lên gật xuống và bà mỉm một nụ cười rất hài lòng với việc Odo còn hát thêm một bài hát về củ cải. Đừng hỏi ta, ta cũng không hiểu sao cậu chàng đó lại làm cái trò đó nữa.


    - Vâng! Rất tốt! Cảm ơn anh Odo. Mời anh trở về chỗ chờ kết quả. - Giọng lão đại diện kết thúc khi Odo còn tính nhảy thêm một điệu về điệu nhảy con thỏ.


    Lúc trở lại thì Odo đã thoải mái hoàn toàn. Anh ta vênh mặt nhìn về Hassan và ta một cách thách thức. Không hiểu sao Hassan không còn vẻ tự tin như trước. Hắn chau đôi mày lại và vẻ như đang cố giả tảng như đang thoải mái. Kế tiếp Odo lần lượt là những tay Thợ Săn Mặt Trăng khác.


    “Vâng! Mời anh trở về chỗ.”

    “Loại. Vâng rất tiếc.”

    “Loại. Vâng cảm ơn anh.”

    “Vâng! Mời anh về chờ kết quả.”


    Một vài người bị loại và ngay lập tức thân hình của hắn tan ra và cứ thế biến mất. Sau vài bận quan sát thì vẻ như những người nói lắp sẽ không được tiến vào vòng chọn lựa. Hassan không hiểu sao đứng cạnh ta cứ dậm chân xuống mặt cỏ liên tục, một bồn chồn lạ thường. Lý ra anh ta phải là người không lo lắng nhất, vì chí ít ta biết chắc anh ta đang chứng minh một sự thật.


    - Hassan!

    - Vâng! Mời anh Hassan bàn thứ ba từ trái sang dãy hàng ngang số tám. - Lão đại diện lặp lại lần nữa.


    Ta nghe rõ một tiếng “ực” trong cổ họng từ phía Hassan. Hắn ta cẩn thận cầm đĩa củ cải trắng bước lên phía trước. Gương mặt căng cứng kể cả Odo ném về phía hắn một nụ cười bỡn cợt. Hassan đặt đĩa lên trên bàn, toàn bộ những người xung quanh đổ dồn vào phần trình bày của hắn ta.


    - Xin chào ban đánh giá… Tôi… Tôi…


    Hassan nói lắp! Hắn xoa bàn tay và dường như cố gắng không nhìn về phía ban đánh giá.


    - Tôi… Tôi… là…


    Odo quay gương mặt về phía ta hoàn toàn lo lắng. Một chốc nín thở.


    - Loại! Cảm ơn anh.


    Chưa kịp định hình, Bóng dáng của Hassan đã nhanh chóng mờ dần, mờ dần,... Gương mặt anh ta hoàn toàn hốt hoảng. Đôi mắt anh tái dại cả ra, thất thần và miệng mấp máy:


    - Củ cải của tôi…


    Tiếng của hắn hoàn toàn bị nuốt chửng trong không gian. Hassan đã bị loại rồi! Ta trợn tròn mắt. Ta trợn tròn mắt Sim ạ. Hassan đã bị loại ư? Hassan, người đã cố gắng từng ấy, bị loại ư? Ta thề dưới Trời, nếu Hassan là người chiến thắng, đó hoàn toàn là một điều hiển nhiên với ta. Ta không chỉ chấp nhận mình thua cuộc, mà có khi ta còn có thể vui lây. Anh ta đã cố gắng chừng ấy và cánh tay bị phỏng từ sáng tới nay còn chưa được băng bó cẩn thận. Anh ta hoàn toàn xứng đáng Sim à. Hoàn toàn. Và lý do anh ta bị loại lại là vì anh ta lắp bắp ư? Mà điều bất công hơn cả, kể cả những tay bị loại khác cũng đều hoàn thành xong bản thuyết trình.


    - Cái gì vậy? - Odo thảng thốt. - Nhưng mà… - Cậu chàng nhăn nhó mặt mày. - Trạm đã nói anh ta là người luộc chín củ cải cơ mà?

    Người tiếp theo đã lên và tiếp tục cuộc đua. Nhưng ta chỉ thấy một cơn tức giận bừng bừng trong lòng. Một cái gì đó, ức chế ta kinh khủng. Dầu ta biết thừa sự quái đản của Trạm nhưng chưa khi nào Trạm lại vô lý tới mức độ này. Bài học là gì? Trạm cho ta được điều gì sau khi xử sự như thế? Ta chả hiểu gì cả. Những câu hỏi nghi ngờ từ ban đầu cứ lật giở lại trong trí não. Rốt cuộc…? Tại sao? Ta không có câu trả lời nào cho rõ ràng.


    - Tiếp theo! Mời anh Sindbad?

    - Vâng. Anh Sindbad bàn thứ ba từ trái sang dãy hàng ngang số tám.


    Trong một cảm giác hoàn toàn hoang mang tới hụt hẫng, ta mang theo đĩa như thể nghe theo một lệnh nào trong đầu. Quãng đường đi dẫm trên mặt cỏ dài thể như ngàn thước. Ta không sao tập trung nổi? Ta thực sự muốn gào lên. Đúng hơn là ai đó sẽ gào lên hộ ta, rằng vì sao? Vì sao ta lại phải làm thế này? Nhưng ta thì sẽ không gào lên Sim ạ. Hồi đó ta không phải là người như vậy. Ta là người sẽ theo phương hướng an toàn, đảm bảo toàn bộ rủi ro, thay vì làm một thứ gì ngược với đám đông.


    “Cạch.”


    Tiếng chiếc đĩa để lên dãy bàn trên cùng.


    - Vâng, mời anh bắt đầu phần nói của bản thân. Hãy chứng minh củ cải anh là chín nhất.


    Ta đứng đực và nhìn vào gương mặt đầy phấn của mụ Morgiana. Lão đại diện nở một nụ cười sống sượng chờ đợi trong cơn ho rũ rượi từ Fatime.


    - Tôi …


    Ta mở miệng nhưng chữ cứ nghẹn ắng ở họng. Tại sao ta lại phải làm thế này nhỉ? Ta làm thế vì cái quái gì cơ chứ? “Khi những phẩm chất của đằng ấy phù hợp với Trạm, Trạm dứt khoát sẽ chọn đằng ấy, kể cả đằng ấy có là người chiến thắng hay không, Trạm sẽ là Trạm của riêng mình cậu.” Âm thanh của tên Thợ Săn Mặt Trăng người Abyssinia cứ vang vọng về giữa hoang mang. Đó mới là thứ ta kỳ vọng. Phải, đó mới là thứ ta trông đợi Sim ạ. Về một nơi cần ta là chính ta. Không phải thế này, hoàn toàn không.


    - Tôi có một câu hỏi trước khi bắt đầu. - Tai ta lúc này nóng bừng. Ta nghe những âm thanh lùng bùng bên tai nhưng tâm trí thì chẳng còn để tâm được nữa. - Tại sao Hassan lại bị loại khi trước đó Trạm đã kiểm tra chính xác Hassan luộc chín toàn bộ củ cải?

    Cái nóng sực từ bụng lan khắp toàn thân. Ba gương mặt kỳ lạ quay ra nhìn nhau và vẻ bối rối rõ rệt.


    - Chúng tôi… - Lão đại diện ngắc ngứ, loay hoay nhìn sang ông Fatime.

    - Anh ta là kẻ nói dối. - Bà Morgiana đanh giọng. Một âm giọng chóe nghe như kim loại va vào nhau. - Một kẻ nói dối là một kẻ lắp bắp.


    Ta trợn mắt nhìn.

    - Chính Trạm đã công nhận…

    - Chúng tôi không cần biết!

    - Bà không thấy vô lý khi đánh giá củ cải có chín không bằng một bài nói à? - Ta hoàn toàn bùng nổ với cái kiểu đáp trả của bà ta. Cả đầu nóng rực cả lên và những tiếng xì xào xung quanh ầm ầm vọng về. - Chính các người phải thử để xem củ cải chín hay không chứ? Một bài nói ư? Hát ho và nhảy múa ư? Hassan là người đầu tiên thưa bà. Anh ta là người đầu tiên và có khi duy nhất đã luộc chín củ cải ở đây đấy!


    Đám đông đã im lặng hoàn toàn.


    - Tôi hiểu cảm xúc của anh trước phần thi của bạn anh. Nhưng đây là luật của Trạm, chúng tôi cần công tâm… - Lão đại diện từ tốn đáp.

    - Không, ông chẳng hiểu gì cả. Công tâm ở đâu? Một bài nói chứng minh kiểu gì?

    - Chúng tôi không có nhiệm vụ phải trả lời câu hỏi này thưa anh. Đây là luật của Trạm, không có thắc mắc. Nếu anh không muốn tham gia, chúng tôi không ép, anh có quyền từ bỏ.


    Chết trân. Tiếng hít mạnh từ đám đông.


    - Chúng tôi cho anh chút thời gian để quyết định.

    Một thoáng gió lạnh thổi ngang bên tai. “Nó không vui. Nó chẳng vui gì cả.” Ta lẩm nhẩm. Tại sao ta phải tiếp tục cái Trạm này cơ chứ?


    Ta nghĩ đến việc ta cần phải làm. Đúng, ta cần đường hướng, đúng ta cần thắng Trạm. Hai tháng trôi nhanh trong đầu, ta đã đi tới đây rồi. Ta đã không thể bỏ lại được nữa phải không. Ta đã yêu thích việc hầm củ cải cơ mà. Đâu có dễ gì để tiến tới một Trạm “giá hời” tới thế đâu phải không? “Ta phải chiến thắng?” Không phải sao? Rồi ta có thể trở về nhà và tự hào, đi theo đường hướng mà ta đã được tiết lộ, nhưng phải bất chấp đến thế ư? Kể cả khi phải giả trở thành một tay hát hò và làm xiếc? Âm giọng của tay Thợ Săn Abyssinia cứ vang vọng về và những tiếng thời gian cứ vang đập ở chốn nào. Cơn ấm ức dồn lên trên đầu. Ta không thể thế này đâu, không thể nào! Nhưng…


    Mặt đất đột nhiên ầm ầm. Ầm ầm, ầm ầm. Chúng rung lên như động đất. Hệt như bốn mươi tám lần trước đó. Và lần này là lần thứ bốn chín. Không hiểu cớ gì Trạm lại vỡ tan, trong khi ta còn chưa có một quyết định chính thức nào. Nó lại vỡ tan, nó lại vỡ tan Sim ạ. Có khác gì những trận bão cát từ Bahrain không cơ chứ? Đầu ta ong ong trong cơn hoang mang tột độ. Ta vẫn là kẻ thất bại phải không? Chẳng có gì hết? Ta nhắm chặt mắt. Mọi thứ tối đen đổ úp lên mình. “Ta chẳng có gì hết, sau từng ấy thời gian cả.”

    Hụt!

    Tựa như một cái hố ngay dưới chân. Ta cứ thể rơi hụt vào một vùng không gian nào. Tay chân quơ quào, và cả người cứ thể chịu một lực đẩy cả xuống. Rơi tự do, không có chỗ bám nào hết, chẳng có chỗ nào cho ta trụ lại cả. Tất cả đổ úp lên trên người nặng nề. Gió bên tai ngược chiều nghe vun vút đến đáng sợ. Mắt ta nhắm chặt cả lại và bóng tối lại bao lấy ta như thảy trăm lần thất bại. Chẳng phải ta phải trở về bìa rừng sao? Liệu có phải ta đã đi sai hay không?

    Nhưng ta đâu có sai? Ta đâu có sai trong lần này đâu?

    “Anh người này….”

    Âm giọng êm dịu vang kề bên tai. Ai đó! Có ai đó! Ta vươn tay cố tìm điểm bám trong khi vẫn nhắm chặt mặt lắc đầu nguầy nguậy.

    “Anh người không bám được tôi đâu”. Tiếng cười khúc khích nghe như tiếng chuông bạc. “ Tại tôi là một Ngôi Sao Rơi từ Trạm.”

    “Một Ngôi Sao Rơi ư?” Ta tự hỏi trong tiếng gió vẫn rít gào.

    Và thể như nghe tiếng nói trong đầu của ta, giọng nói ấy đáp trả. “Phải. Tôi là một Ngôi Sao từ Trạm. Anh hãy nhìn kìa.”

    Như có một thần chú nào, ta lim dim mở mắt khi tay chân vẫn vùng vẫy trong không gian. Lúc này, thể như mọi thứ lại nhẹ bẫng, ta bắt đầu cảm thấy mình ngừng bị một lực đẩy nào đẩy úp từ trên xuống, thay vào đó, mọi thứ cứ chơi vơi, vừa thể như đang có lực đẩy lên và xuống cùng một lúc. Ta lơ lửng giữa một tầng không nào. Xung quanh vẫn là không gian tối đen, nhưng lờ mờ ở đằng xa là những đốm chấm nhỏ bằng nắm đấm tay. Vô vàn, vô vàn những đốm chấm lấp lánh xung quanh. Chúng phát sáng và rực rỡ. Những Vì Sao chăng? Vẻ như là vậy thật. Chúng là những khối đá tròn ung ủng và tỏa rạng một thứ ánh sáng kỳ lạ. Chúng cũng đang cùng với tốc độ lao về một phía nào đó giống ta.

    - Đây là đâu? - Ta buột miệng.

    Tiếng khúc khích cười như tiếng chuông bạc lanh canh tứ phía. Những Ngôi Sao vẻ đang cười.

    “Tôi không rõ nữa. Nhưng đây là vùng không gian của những Ngôi Sao Rơi. Chúng tôi là những Ngôi Sao Rơi từ Trạm, khi Trạm vỡ tan, chúng tôi hóa thành những hạt bụi tiên và lưu trú mãi tại đây. Chúng tôi đang đi tìm vật chủ cho chính mình.”

    Thật kỳ lạ! Trước giờ ta chưa bao giờ lạc tới chốn này, dường như một lỗi nào đó trong cách vận hành khiến cho ta chẳng thể nào quay về bìa rừng tại Mumbai được nữa. Một nỗi tái tê lại tràn lên trong người.

    “Anh người đừng buồn quá.”

    - Ha? - Ta thấy mình cao giọng nhìn những viên đá xung quanh mình. - Các ngươi thì biết gì chứ? Đừng nói với ta bằng những câu kiểu cách đó!

    “Rồi anh sẽ thấy…”

    - Ngươi có biết Hassan không? Anh ta đã cố gắng tới thế, và xem cách Trạm đối xử với anh ta kìa. Đến bao giờ? “Rồi” là đến bao giờ cơ chứ? Chẳng có thứ gì cả. - Lúc này thì ta đã loạn cả rồi. - Chẳng có gì để bám víu hết. Ta đã đi từng ấy, ta đã thử từng ấy, nhưng tại sao? Tại sao ta vẫn không thấy Trạm của chính mình? Tưởng như Trạm đã là của ta, nhưng hóa ra chẳng bao giờ có cái viễn cảnh đó cả. Rốt cuộc thì ta đã đi tới đâu rồi hả Ngôi Sao từ Trạm? Ngươi nói thử xem? Ta còn phải cố gắng đến bao giờ nữa? Ta…

    “Chúng đều là anh.”

    Một khoảng im ắng. Ta chẳng hiểu chúng muốn nói cái gì cả.

    “Anh hãy nhìn kìa.”

    Trước bóng tối mịt mù, những ánh sáng xanh từ từ xuất hiện. Những khối hộp lập phương lấp lánh sao bụi tựa như đang hóa thành một dải ngân hà với muôn vì sao nho nhỏ lấp lánh trên bầu trời. Chúng rải rác xung quanh vùng không gian chơi vơi tối tăm chỉ có chút ánh sáng từ sao rơi. Ta nhìn thấy hình hài của bé con nơi Trạm Mặt Trăng đầu tiên, kể cả lão đại diện, bà Morgiana hay ông Fatime đang lẫn trong những hạt bụi sao. Giữa không gian tối om, mỗi Trạm Vỡ Tan đều như một dải ngân hà đang phát sáng rực.

    “Những Trạm Mặt Trăng vỡ tan của anh đó, chúng đều là anh, anh người ạ.”

    Không!

    - Nhưng… Chúng không phải là Trạm của riêng ta. Ta chẳng có câu trả lời nào cho chính mình cả! Không có! Ta chỉ toàn đi những đường sai lạc mà thôi! - Cơn tủi thân cứ thế ức chế, tưởng như họng đã nghẹn đắng và mũi ta cay xè.

    Ngay khắc ấy, không hiểu sao những hạt bụi vỡ tan từ bốn mươi chín Trạm xung quanh ta bay trong không gian, chúng quyện vào nhau và tạo thành một khối lập phương mới. Một khối lập phương không phải là bờ tường trong suốt để giả lập một vùng không gian nào khác. Nó là một khối lập phương dựng từ những hạt bụi đã rơi vỡ trong suốt hành trình mà ta đi qua. Nó nằm ở đâu đó, rất xa trong tầm với, nhưng ta đã thấy nó giữa vùng tối thăm thẳm.

    “Tôi nói mà. Chúng đều là anh.” Giọng Ngôi Sao vẫn chầm chậm. “Rồi anh sẽ thấy, anh người ạ, khi anh đã đi qua ngàn Trạm Mặt Trăng vỡ tan.” Ngôi Sao khẽ ngừng lại. “Không chỉ ở một nơi chốn nào khác, mà anh, bản thân anh là nơi đầu tiên cần anh là chính anh.”

    Không gian cứ nhẹ bẫng và êm ả lạ thường. Ánh sáng xung quanh dường như đang ấm áp hơn. Thể như ta đang đi dưới một mặt nước nóng ấm nào. Ta cứ trân trân nhìn Trạm Mặt Trăng ở phía xa mà tim như ai bóp nghẹt lại.

    “Không hiểu sao, tôi chẳng thể nghĩ nổi đâu là đường sai và đường đúng anh người ạ. Lạ là như thế. Có lẽ vì tôi đã rơi lâu quá rồi, tôi đã rơi hàng triệu năm, hàng trăm năm. Rơi từ tinh cầu Bắc Đẩu tận bên kia vũ trụ đến rìa này của tầng không. Nghĩ mình đang lạc lối thì sẽ buồn lắm, mình sẽ rơi mà vẫn cứ buồn mãi. Sự bất định mới mệt mỏi và rã rời làm sao. Mỗi khi nghĩ thế, tôi lại tự an ủi mình rằng, thôi thì chí ít tôi đang rơi để tìm về mảnh đất sẽ cho tôi trú ngụ. Phải chăng chẳng có con đường nào là đường sai anh người nhỉ? Hay bất cứ điểm sai nào khiến anh tìm về nơi đúng đắn hơn, đều sẽ trở thành một điểm đáng giá và cứu rỗi đời mình? Liệu có phải là thế không anh người?”

    Ta im bặt khi giọng Ngôi Sao Rơi vẫn vẳng bên tai. Hai tay đã hoàn toàn nhẹ bẫng. Ta thể như đang bay, không còn lực nào đẩy ta xuống, cũng chẳng có lực nào đẩy ta lên giữa vùng bất định ấy. Những tảng đá nhỏ lấp lánh lấp lánh. Âm giọng chúng vọng về trong không gian ngày một tối sầm cả đi.

    “Ngôi Sao Bắc Đẩu luôn kể về một câu chuyện mỗi khi chúng tôi lạc lối và đơn côi. Bao giờ lạc lối và cô đơn cũng tới, lạ là khi tưởng như chúng đi rồi, chúng sẽ lại quành về vào thời điểm tôi chẳng ngờ nhất. Tôi luôn đem theo những câu chuyện của Ngôi Sao Bắc Đẩu vào mỗi lúc ấy: Những câu chuyện thì chẳng có chìa khóa nào, nhưng tôi tin chúng sẽ ở cạnh mình, và biết đâu chúng sẽ hướng mình tới nơi cất giấu chiếc chìa khóa mà ta hằng mong đợi?”

    Ngôi Sao thủ thỉ bên tai.

    “Anh có muốn nghe câu chuyện của tôi không anh người?”

    Ta gật đầu. Chẳng hiểu nữa, nhưng Ngôi Sao cứ cho ta một cảm giác ấm áp và cuốn hút kỳ lạ. Và cứ thế, âm giọng của chúng mênh mang, mênh mang tràn bên mình ta:

    “Ở tít nơi xa xôi kia anh người ạ. Đó là một nơi xa chốn này lắm, nằm trên hành tinh Ngôi Sao Bắc Đẩu gọi là Trái Đất, trong một khu vườn nhỏ tại một mảnh đất nào, cũng có bác giáo già nọ về hưu lặng lẽ tự vấn những nỗi bất lực trong đời mình. Bác loay hoay trong một chiều hoàng hôn xế bóng, khi thời gian đã đuổi theo sát nút bác. Bác biết mình phải rời đi, nhưng lại chẳng biết sẽ phải đi tới đâu. Trời sẽ tối sớm thôi, nhưng bác không trở vào nhà như lệ thường nữa, bác ngồi lên một bậu cửa nào, chậm chạp bắt đầu những đầu mối đã lãng quên từ lâu trong lòng mình…

    - Ta có một bí mật.

    - Ừ…”
    - HẾT -

    Mong gái yêu sẽ tiếp tục ế dài dài :))))))
     
    Chỉnh sửa cuối: 18/1/22
    blankboy2002 thích bài này.

Chia sẻ trang này